NICOLSON BENEDICT (1914-1978)

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Pour ceux qui ne l'ont pas connu, Benedict Nicolson restera avant tout l'historien des artistes qui peignaient des scènes nocturnes éclairées à la seule lumière de la chandelle (Ter Brugghen, 1958 ; Wright of Derby, 1968 ; Trophime Bigot et Georges de La Tour, en collaboration avec Christopher Wright, 1974) et l'éditeur précis et méticuleux pendant plus de trente ans de la revue d'histoire de l'art la plus prestigieuse, le Burlington Magazine. Celui qui aura eu la chance de l'approcher ne pourra s'empêcher de se souvenir des habits plus que négligés de « Ben », des longs « trous » de sa conversation, de ses habitudes étranges comme celle, par exemple, qui lui interdisait de franchir tout pont autrement qu'en voiture, taxi ou autobus... Pour concilier les deux aspects si différents de la même personne, il fallait se souvenir que Benedict Nicolson, avec ses excentricités et son immense culture, ses manies et sa curiosité qui ne se limitait pas au seul champ de la peinture, sa chaleur humaine cachée sous une apparente indifférence, était un aristocrate, l'équivalent actuel du « milord anglais » si injustement et si facilement caricaturé dans la Rome du xviiie siècle. Fils de sir Harold Nicolson et de Vita Sackville West, éduqué à Eton et à Balliol College, Oxford, en contact dès son enfance avec le groupe de Bloomsbury, Benedict Nicolson se destina à la peinture et fréquenta l'atelier d'Othon Friesz. Mais il se tourna bien vite vers l'étude des primitifs italiens à un moment où l'Angleterre, sous l'influence des historiens d'art qui avaient fui l'Allemagne nazie, découvrait ces peintres et se passionnait pour une discipline quelque peu négligée jusqu'alors dans ce pays. Il voyage à travers l'Europe et les États-Unis, travaille un certain temps aux côtés de Bernard Berenson dans la villa I Tatti que celui-ci possédait près de Florence, avant d'être nommé, à la veille de la guerre, deputy-surveyor des tableaux du roi. En 1947, il est nommé editor du Burlington Magazine. Dès lors, son temps se partagea entre le grand men [...]


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Pierre ROSENBERG, « NICOLSON BENEDICT - (1914-1978) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 janvier 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/benedict-nicolson/