ALEXITHYMIE

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L’alexithymie est un trait de personnalité stable qui se caractérise par une difficulté à identifier et à distinguer les états émotionnels, une difficulté à les verbaliser, une vie imaginaire réduite, et un mode de pensée tourné vers les aspects concrets de l’existence au détriment de leurs aspects affectifs (« pensée opératoire »). Ce trait est un peu plus marqué dans les cultures collectivistes et pour des niveaux d’éducation et de revenus plus faibles. Les étiologies sont nombreuses et complémentaires (psychodynamiques, développementales, cognitives, traumatiques, génétiques, neurologiques) et pourraient varier en fonction du genre.

Si les premières études suggéraient une vulnérabilité spécifique pour les maladies psychosomatiques, les conceptions actuelles considèrent la présence de caractéristiques alexithymiques comme un facteur non spécifique de vulnérabilité psychopathologique et somatique. Les conséquences psychologiques sont d’ordre individuel (dépression, addictions, troubles alimentaires), mais également interpersonnel (faible attractivité sociale, soutien social restreint, sentiment de solitude et de rejet, manque d’empathie). Parmi les conséquences somatiques, on peut notamment citer la sphère cardio-vasculaire (hypertension) ou gastro-intestinale (syndrome du côlon irritable). Des données immunitaires et endocriniennes suggèrent qu’à long terme les traits alexithymiques favoriseraient une réaction de stress chronique.

Une tentative d’explication concerne l’existence d’une dissociation entre l’activité physiologique réelle et sa perception subjective (déficit de conscience intéroceptive liée aux expériences émotionnelles et non émotionnelles). Cette hypothèse est corroborée par des études d’imagerie fonctionnelle qui montrent que les zones cérébrales impliquées dans le traitement émotionnel et liées à la conscience de soi (cortex [...]

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Écrit par :

  • : docteur en psychologie, directeur de recherche F.R.S.-F.N.R.S, professeur à l'université catholique de Louvain et à l'université libre de Bruxelles (Belgique)

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Pour citer l’article

Olivier LUMINET, « ALEXITHYMIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 février 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/alexithymie/