SZENT-GYÖRGYI ALBERT (1893-1986)

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Savant d'origine hongroise, Albert Szent-Györgyi, travaillant à l'université de Cambridge (1927-1929) et à la Mayo Foundation, à Rochester, Minnesota (1928), trouva et isola, à partir du suc de plantes et d'extraits des glandes surrénales, un agent réducteur organique, de formule C6H8O6, qu'il appela acide hexuronique. Quatre années plus tard, professeur de chimie médicale à l'université de Szeged, en Hongrie (1931-1945), il démontra, en même temps que W. A. Waugh et C. G. King, que cet acide est bien la vitamine C antiscorbutique. Ce résultat permit de comprendre les observations faites en 1907 par Axel Holst et Alfred Frölich au cours d'une étude sur l'alimentation des marins. Ces auteurs réussirent, en effet, à reproduire chez le cobaye des états scorbutiques ; ceux-ci sont prévenus et guéris par certains aliments riches en « principe antiscorbutique », tels que le chou. Au nom d'acide hexuronique est alors substitué celui d'acide ascorbique. Depuis lors la synthèse de cet acide a été réalisée.

Comprenant que l'acide ascorbique représentait seulement l'un des nombreux agents transporteurs d'hydrogène impliqués dans la respiration cellulaire, Szent-Györgyi se tourna vers l'étude des composés organiques connus pour jouer un rôle dans la conversion des produits de dégradation des glucides en acide carbonique, eau, et autres substances nécessaires à la production de l'énergie utilisable par la cellule. En 1935, il découvrit que l'acide fumarique à quatre carbones représente l'un de ces composés intermédiaires ; il est synthétisé à partir de l'acide succinique à quatre carbones, puis transformé en acide citrique à six carbones. Cette découverte posa les fondements qui allaient permettre au Britannique Hans Krebs d'élucider, deux ans plus tard, la conversion complète du cycle (« cycle de Krebs »).

En 1936, Szent-Györgyi proposa d'appeler vitamine P un flavonoïde naturel possédant une activité sur la résistance et la perméabilité des capillaires. L'usage de ce terme n'a pas été généralement ac [...]

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Écrit par :

  • : ingénieur-docteur, docteur ès sciences, professeur au Conservatoire national des arts et métiers, ingénieur E.S.C.I.L.

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Pour citer l’article

Michel PRIVAT DE GARILHE, « SZENT-GYÖRGYI ALBERT - (1893-1986) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/albert-szent-gyorgyi/