MACDIARMID ALAN G. (1927-2007)

La carrière du chimiste néo-zélandais et américain Alan MacDiarmid, né à Masterton (Nouvelle-Zélande) le 14 avril 1927 et mort à Drexel Hill (Pennsylvanie) le 7 février 2007, illustre l'ambivalence de maintes découvertes scientifiques, à la fois fortuites et ancrées dans des faits acquis. Cet inventeur de nouveaux matériaux se vit décerner le prix Nobel de chimie en 2000, conjointement avec Alan J. Heeger (né en 1936) et Shirakawa Hideki (né en 1936), pour leur découverte de polymères électriquement conducteurs (1976). Ces derniers font l'objet d'applications en tout genre, qui vont de détecteurs de mines antipersonnel à des traceurs de l'origine des plants de café ; à ces petits émetteurs lumineux ubiquitaires que sont les diodes électroluminescentes, qu'il s'agisse de téléphones mobiles, d'appareils de photos numériques ou de rasoirs électriques ; ainsi qu'à des déchargeurs d'électricité statique pour la protection d'équipements électroniques.

Cette découverte était anti-intuitive. Les matières plastiques, à la différence des métaux, sont réputées être des isolants électriques. De fait, on les utilise couramment comme tels, autour des fils de cuivre des câbles électriques ordinaires. Ces trois chercheurs montrèrent qu'un polymère peut conduire l'électricité et servir de « métal synthétique ».

Issu d'un milieu modeste, Alan MacDiarmid vécut une enfance très heureuse en Nouvelle-Zélande. À l'âge de dix ans, il découvrit la chimie dans un vieux manuel scolaire de son père, ingénieur de profession. À seize ans, il devint aide de laboratoire au Victoria University College de Wellington. Dans ce cadre, il eut à préparer le tétranitrure de soufre, S4N4, un composé aux beaux cristaux orange. MacDiarmid, qui était et resta fasciné par les composés aux belles couleurs, continua à étudier ce dérivé et d'autres qui lui sont apparentés pour son travail de maîtrise (1949). Il quitta son pays en 1950 pour des études à l'université du Wisconsin, où il obtint en 1953 un doctorat en chimie inorganique [...]

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  • : professeur honoraire à l'École polytechnique et à l'université de Liège (Belgique)

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Pierre LASZLO, « MACDIARMID ALAN G. - (1927-2007) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 août 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/alan-g-macdiarmid/