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QUATERNAIRE

Le terme quaternaire a été créé en 1829 par le géologue français Jules Desnoyers pour décrire les formations les plus récentes du bassin de Paris. Il représente la période de temps la plus récente et la plus courte de l'échelle stratigraphique. Il est essentiellement caractérisé par des cycles climatiques (alternance de phases glaciaires et interglaciaires), liés à des changements globaux, et par l'évolution des hominidés au sens restreint du terme, c'est-à-dire le genre Homo et ses prédécesseurs directs, les australopithèques et apparentés.

Le Quaternaire en tant qu'ère géologique, faisant suite à l'ère tertiaire (aujourd'hui Cénozoïque), n'est plus reconnu par la commission de stratigraphie internationale (I.C.S., International Commission on Stratigraphy). Depuis plusieurs années, dans la recherche d'une échelle des temps géologiques reconnue par tous, le Quaternaire fait l'objet de vives discussions au sein de la communauté scientifique. En effet, son statut, sa position, son rang hiérarchique, voire son existence même, sont remis en question. Certains proposent de faire disparaître le terme Quaternaire en tant que système et même période. De ce fait, le Néogène, dont la base est datée à quelque 23 millions d'années (Ma), s'étendrait jusqu'à l'actuel. Pour d'autres stratigraphes et la majorité des quaternaristes, le Quaternaire est une unité de temps couvrant la période allant de — 2,6 Ma jusqu'à l'actuel. Elle comprend le Pléistocène (de — 2,6 Ma à — 10 000 ans) et l'Holocène (derniers 10 000 ans).

La compréhension de la naissance, de la croissance et du retrait des calottes glaciaires est fondamentale pour l'histoire du Quaternaire. En dépendent les variations du niveau de la mer et des lacs, la répartition des zones de végétation, l'étendue des zones désertiques, la distribution de la microfaune marine et celle des mammifères terrestres. Les changements climatiques du globe sont étroitement liés aux variations des calottes glaciaires. L'étude des glaciers alpins (notamment leurs av […]

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Pour citer cet article

Maurice TAÏEB, « QUATERNAIRE  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le  . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/quaternaire/

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PALÉONTOLOGIE

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POLAIRES MILIEUX

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Dans le chapitre "Conséquences géomorphologiques des fluctuations glaciaires"  : …  les montagnes (Alaska, Groenland occidental, Alpes-de-Haute-Provence, Grand Atlas marocain). Or le *Quaternaire a connu de trois à cinq glaciaires séparés par des interglaciaires, chaque glaciation se subdivisant elle-même en plusieurs stades liés à des pulsations mineures du climat. On conçoit alors la complexité de l'héritage… Lire la suite
STRATIGRAPHIE

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Dans le chapitre "Calendrier de l'histoire de la Terre"  : …  par le Primaire ou Paléozoïque, le Secondaire ou Mésozoïque, le Tertiaire ou Cénozoïque et le *Quaternaire, cette dernière unité faisant l'objet de vives discussions concernant sa position, voire même sa nécessité (cf. encadré Débats autour du Quaternaire). Les autres approches sont plus rarement utilisables ou plus coûteuses à mettre… Lire la suite
TERRE - Le système Terre et sa transformation

Écrit par :  Robert KANDEL

Dans le chapitre "Perspectives d'histoire cosmique"  : …  Crétacé (il y a 65 millions d'années) et au règne des dinosaures comme de bien d'autres espèces. Le *Quaternaire voit l'émergence des hominidés, sur une Terre solide où les plaques continentales ne bougent guère en ces quelques petits millions d'années, mais dont la surface et l'atmosphère continuent à évoluer avec les variations des éléments de l'… Lire la suite
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Dans le chapitre "Les héritages géomorphologiques quaternaires"  : …  et en formations superficielles hérités exprime la complexité de leur évolution morphologique au *Quaternaire. Celle-ci correspond au démantèlement d'une topographie multiconvexe élaborée en climat équatorial sous une forêt dense, puis fixée par un puissant cuirassement impliquant le passage à un climat tropical comportant une saison sèche. Ainsi… Lire la suite

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