PRINCIPLES OF GEOLOGY (C. Lyell)

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Le géologue écossais Charles Lyell (1797-1875) est essentiellement connu pour son ouvrage en trois volumes Principles of Geology (1830-1833) qui fut, dès sa parution, un grand succès et qui constitue une belle synthèse des connaissances géologiques de son époque. Il y prône l'uniformitarisme, en lui prêtant néanmoins une omnipotence abusive.

Selon cette théorie, les processus géologiques du passé obéissent à des lois de même nature et de même intensité que les processus actuels. L'évolution de la Terre se serait faite lentement selon des phénomènes naturels existant aujourd'hui et se cumulant. Cette doctrine nécessite d'avoir pris conscience de la grande durée des temps géologiques. Lyell s'oppose violemment au catastrophisme, théorie selon laquelle les événements passés ne s'expliqueraient que par des cataclysmes.

Selon lui, il est donc nécessaire de s'appuyer sur l'observation de la nature actuelle pour expliquer l'histoire de la Terre.

Lyell n'est pas le premier uniformitarien, mais il a su donner à cette théorie une portée considérable. Aujourd'hui, cette doctrine a été battue en brèche : on sait que certains phénomènes du passé sont dus à des catastrophes ou à des processus qui n'ont pas cours actuellement (les glaciations, par exemple). Elle reste cependant une étape fondamentale de l'histoire de la géologie car elle a permis à cette dernière d'accéder au rang de science rationnelle.

—  Florence DANIEL

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Pour citer l’article

Florence DANIEL, « PRINCIPLES OF GEOLOGY (C. Lyell) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/principles-of-geology/