BENENSON PETER (1921-2005)

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L'histoire retiendra certainement que Peter Benenson fut, à quarante ans, le père fondateur d'Amnesty International, son inspirateur et sa conscience. Mais l'on sait moins qu'il consacra toute sa vie aux droits humains. Petit-fils d'un banquier juif russe émigré, il naquit à Londres le 31 juillet 1921. Orphelin à neuf ans d'un père qu'il adorait, il est élevé par une mère qui le délaisse. À quinze ans, il se convertit au catholicisme. À seize ans, il lance une première campagne pour le soutien aux républicains espagnols et aux orphelins de la guerre d'Espagne, « adoptant » lui-même un de ces enfants. Il récolte ensuite assez d'argent auprès de ses camarades de classe et de leurs familles pour faire venir en Grande-Bretagne deux jeunes juifs allemands fuyant le nazisme.

Plus tard, travaillant notamment au service de presse de l'armée pendant la guerre, il devient avocat, spécialiste du droit international. À ce titre, il s'implique, durant les années 1950, dans diverses causes, contre le franquisme espagnol, mais aussi en Hongrie, en Afrique du Sud, contre la domination britannique sur Chypre... Homme de gauche, il défend de nombreux syndicalistes. En Espagne, il obtient la libération d'un détenu politique en faisant harceler le tribunal de pétitions et d'interventions de consuls et de religieux. Il crée rapidement Justice, une organisation juridique de défense des droits civils basée au Royaume-Uni, véritable prélude d'Amnesty International.

Lorsque, aujourd'hui, des millions de défenseurs des droits humains écrivent une lettre au ministre de la Justice d'un État répressif pour lui demander la révision du procès ou la libération d'un prisonnier politique, ils le doivent – telle est la version la plus répandue de la genèse d'Amnesty – à cette étincelle qui déclencha, le 19 novembre 1960, l'initiative de Peter Benenson : la lecture d'une dépêche relatant l'arrestation et la condamnation à sept ans d'emprisonnement de deux étudiants portugais par le régime de Salazar. Leur crime ? Avoir porté un toast à la liberté. [...]


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  • : président-fondateur d'Ensemble contre la peine de mort, éditeur, écrivain

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Créé en 1961, à l'inspiration de Peter Benenson, avocat britannique, Amnesty International est une organisation internationale non gouvernementale. Cette organisation, dont le siège est à Londres, œuvre en faveur des personnes emprisonnées pour des « raisons de conscience », hommes ou femmes auxquels leurs croyances, leur origine ethnique ou leur appartenance religieuse ou politique valent de se […] Lire la suite

Pour citer l’article

Michel TAUBE, « BENENSON PETER - (1921-2005) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/peter-benenson/