GOLDSMITH OLIVER (1728-1774)

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De l'échec à la vocation

Fils puîné d'un pasteur irlandais, Oliver Goldsmith est né soit à Pallasmore, soit à Elphin, on ne sait. Après des études à Trinity College à Dublin, il commence une vie errante qui le mène d'Édimbourg à Leyde, puis en France, en Suisse et en Italie à la poursuite d'un diplôme de médecin qu'il finit par obtenir, probablement à Padoue. De retour à Londres en 1756, il ne réussit pas en tant que médecin ; deux ans plus tard commence pour lui une carrière précaire d'écrivain aux gages de l'éditeur Griffiths. Il traduit les Mémoires de Martheile de Bergerac, protestant condamné aux galères après la révocation de l'édit de Nantes, et collabore à divers journaux. Grâce à sa rencontre avec Samuel Johnson (1761) et à l'influence de ce dernier, il réussit à s'imposer dans le monde des lettres. Tout en continuant des travaux de polygraphie, il écrit son roman Le Vicaire de Wakefield (The Vicar of Wakefield) qu'il vend pour 60 livres sterling en 1762, mais qui n'est publié qu'en 1766. Sa première comédie, The Good Natur'd Man (L'Homme au bon cœur), jouée en 1768 à Covent Garden, a un succès d'estime ; en 1773, Elle s'abaisse pour triompher, ou les Erreurs d'une nuit (She Stoops to Conquer) connaît un succès plus franc. La fin de sa vie est troublée par une querelle avec l'éditeur Evans, et donne lieu à un échange d'écrits satiriques. Il meurt, criblé de dettes. Le club littéraire qu'il avait fondé fait édifier à sa mémoire un monument dans Westminster Abbey.

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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-III-Sorbonne nouvelle

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Pour citer l’article

Jean DULCK, « GOLDSMITH OLIVER - (1728-1774) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/oliver-goldsmith/