TWAIN MARK (1835-1910)

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« Mark Twain » est un pseudonyme emprunté au vocabulaire des navigateurs sur le Mississippi au milieu du xixe siècle. Ces mots, ou plutôt ce cri, annonçaient que la sonde trouvait encore un fond suffisant pour que les gros vapeurs à fond plat continuent leur route sans risque de s'échouer. Nom de guerre et nom de plume, nom d'aventurier en tout cas, qui évoque l'Ouest américain. Et pourtant, connu surtout en France comme l'auteur de Tom Sawyer, Mark Twain fait trop souvent figure de feuilletoniste pour enfants. C'est par ce côté déjà qu'il s'apparente à quelques grands classiques mal compris, de Cervantès à Cooper ou à Defoe.

Mark Twain

Mark Twain

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L'écrivain américain Mark Twain (1835-1910), pseudonyme de Samuel Langhorne Clemens. 

Crédits : Hulton Getty

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Un enfant du Mississippi

Né à Florida, dans une infime bourgade du Missouri où sa famille venait chercher fortune, Samuel Langhorne Clemens connut sur les bords du Mississippi une enfance peu studieuse mais riche en expériences. À la lisière du Vieux Sud, il appartint au monde des esclavagistes ; aux limites du Far West, il avait quatorze ans quand passèrent les premiers chercheurs d'or. Sa carrière fut d'abord celle d'un compositeur typographe qui fit ses débuts de journaliste dans les colonnes humoristiques de petites feuilles campagnardes. Ressaisi par la passion du fleuve sur les rives duquel il avait passé son enfance, il apprit le métier de pilote et n'abandonna les palais flottants du Mississippi qu'au moment où la guerre de Sécession interrompit la navigation entre Saint Louis et la Nouvelle-Orléans (1856-1861). Il ne prit pas position dans ce conflit et s'installa dans les montagnes du Nevada. À partir de 1861, il se fit prospecteur, homme politique, journaliste et pince-sans-rire professionnel. Ses exploits à Virginia City, puis à San Francisco et même à Hawaii lui donnèrent enfin l'idée de tenter sa chance sur la côte est, à New York, où il fit en 1867 une entrée discrète, annoncée par la publication d'une histoire de grenouille dans un journal moribond.

Chroniqueur amusé et acide d'un pèlerinage en Terre sainte, Mark Twain obtint ses premiers succès littéraires avec un reportage impitoyable intitulé Les Naïfs à l'étranger (Innocents [...]


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Pour citer l’article

Bernard POLI, « TWAIN MARK - (1835-1910) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/mark-twain/