BRUNHOFF JEAN DE (1899-1937)

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Conteur et illustrateur, Jean de Brunhoff appartient à une famille d'origine balte et suédoise d'éditeurs et de rédacteurs de revues d'art (son père avait édité le Programme des Ballets russes de Diaghilev). Élève de l'atelier d'Othon Friesz, il peint dans une veine impressionniste quand un incident donne une tout autre orientation à sa carrière : il entend sa femme raconter à leurs deux enfants malades l'histoire d'un petit éléphant. Jean de Brunhoff, séduit par le récit, réalise une maquette et son beau-frère, directeur des éditions du Jardin des Modes, décide de l'éditer. C'est ainsi que naît en même temps que l'Histoire de Babar, le petit éléphant (1931), une vocation de conteur-illustrateur qui portera le nom de Brunhoff au premier plan de la création du livre d'images avant guerre. Le premier album est aussitôt suivi du Voyage de Babar (1932) et du Roi Babar (1933), publiés simultanément à New York et à Londres. Après la fantaisie de l'ABC de Babar (1934), la maison Hachette rachète les droits : la saga Babar se poursuivra avec Les Vacances de Zéphir (1936) et deux albums posthumes, publiés initialement en feuilleton dans le journal anglais Daily Sketch : Babar en famille (1938) et Babar et le Père Noël (1941). L'originalité stylistique de l'œuvre s'atténue légèrement au cours de la série et on peut considérer que les deux derniers albums présentent des qualités formelles moins achevées.

De très grand format (36 × 26,5 cm) dans l'édition originale de quarante-huit pages, disponible depuis quelques années en reprint, l'album est à l'échelle du personnage principal. Pour faire accepter à l'œil de l'enfant la masse de l'éléphant, Brunhoff prend en effet le parti de la faire évoluer sur une surface suffisamment étendue pour qu'elle n'occupe pas entièrement la page. L'ampleur de la mise en pages structure l'image et réserve de larges blancs autour des formes synthétiques des éléphants.

La palette, fondée sur les rapports entre les trois couleurs rouge, [...]

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Laura NOESSER, « BRUNHOFF JEAN DE - (1899-1937) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/jean-de-brunhoff/