COCHET JEAN BENOÎT DÉSIRÉ (1812-1875)

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Archéologue normand, l'abbé Cochet s'est surtout attaché à l'étude des nécropoles datant d'une période comprise entre le ~ ier siècle et le xiiie siècle. Il est l'un des précurseurs de l'archéologie mérovingienne.

Né à Sanvic, dans la banlieue du Havre, dans une famille modeste, Jean Benoît Désiré est remarqué pour son intelligence par un prêtre du Havre qui le fait entrer au séminaire. Ordonné en 1836, il mène d'abord la vie « habituelle » d'un ecclésiastique tout en s'intéressant aux monuments médiévaux et aux vestiges antiques de son département. Atteint en 1845 d'une dépression nerveuse, il subit une grave crise qui l'amène à renoncer à un ministère sacerdotal vraiment actif. Désormais, sa vie sera consacrée à l'archéologie et à l'étude des monuments historiques, ce qui ne l'empêchera pas de maintenir de bons rapports avec l'Église catholique.

Son existence, entrecoupée de fréquents voyages à Paris et de tournées dans le département, s'écoule à Dieppe jusqu'en 1867, date de sa nomination au poste de conservateur du musée départemental des Antiquités à Rouen, ce qui l'amène à s'installer dans cette ville où il mourra.

L'abbé Cochet se consacre d'abord à l'étude des monuments de la Seine-Inférieure (aujourd'hui Seine-Maritime). Après avoir parcouru inlassablement le département, il écrit une série d'ouvrages sur les églises de celui-ci, classées par arrondissement. Ces publications lui valent d'être nommé par Mérimée, en 1849, inspecteur des Monuments historiques. Chargé de veiller à l'état des monuments, il doit envisager leur restauration, voire leur sauvetage.

Mais c'est son activité d'archéologue qui constitue l'essentiel de son œuvre. Il développe en effet une branche à peine ébauchée de l'archéologie, l'étude des nécropoles. Pour mener à bien son projet, il crée un réseau de correspondants et organise ainsi une véritable prospection archéologique. Les sites dont les vestiges apparents subsistent tout comme ceux qui sont découverts fortuitement lors de travaux lui sont rapidement signalés. Il fait alors préparer la fouille [...]

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Laurence FLAVIGNY, « COCHET JEAN BENOÎT DÉSIRÉ - (1812-1875) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/jean-benoit-desire-cochet/