PILTDOWN HOMME DE

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L'homme de Piltdown est l'une des plus grandes et des plus célèbres impostures scientifiques.

Le 18 décembre 1912, à Londres, Arthur Smith Woodward (1864-1944), conservateur du département de géologie au British Museum (Natural History) et Charles Dawson (1864-1916), un archéologue amateur, annoncent publiquement la découverte, en Angleterre, près de Piltdown, dans le comté du Sussex, de vestiges très anciens d'un nouvel homme fossile qu'ils baptisent Eoanthropus dawsoni. Celui-ci était composé d'une mâchoire inférieure qui ressemblait à celle d'un singe et de plusieurs os d'un crâne humain. Il devait dater, disait-on, du début du Quaternaire à en juger par la présence, au même endroit, de quelques débris osseux et dentaires d'animaux disparus – dont un éléphant et un hippopotame – et de plusieurs outils de silex taillés. Alors qu’elle est estimée de nos jours à 2,6 millions d’années, la durée du Quaternaire ne dépassait guère, croyait-on, deux cent mille ans. Les âges réels étaient en effet alors purement hypothétiques en l’absence de méthodes de datations absolues.

Cette découverte providentielle pour les Anglais pouvait enfin rivaliser et même surpasser celles qui avaient été effectuées jusque-là en Europe continentale avec les hommes de Néandertal (Allemagne, France) et les hommes de Cro-Magnon (France). Son retentissement fut dès lors considérable. « Chaînon manquant » idéal, l'homme de Piltdown retint l'attention des meilleurs experts des deux côtés de l'Atlantique en suscitant près d'un millier d'écrits, jusqu'au jour où, quarante ans plus tard, en 1953, le British Museum annonça que l'homme de Piltdown n'était qu'une supercherie. En combinant une mâchoire de singe (probablement celle d'un orang-outan) avec un crâne d'un homme actuel, donc muni d'un gros cerveau, le faussaire avait égaré toute une génération d'anthropologues qui tentèrent, tant bien que mal, de situer l'homme de Piltdown sur l'arbre généalogique humain. L'homme de Piltdown fut à l'origine de conceptions erronées quant à l'émergence des Homo sapiens et des hommes de Néandertal et entrava, ving [...]


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PALÉOANTHROPOLOGIE ou PALÉONTOLOGIE HUMAINE

  • Écrit par 
  • Herbert THOMAS
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Dans le chapitre « Le berceau de l’humanité se promène : de l’Asie vers l’Afrique »  : […] Si l'homme de Piltdown fut à l'origine de conceptions erronées qui persistèrent durablement, il n'eut en revanche que peu d'influence sur les différentes hypothèses envisagées quant au « berceau » de l'humanité. L'extraordinaire modernité de son crâne ne faisait en effet que reculer dans le temps l'origine même de l'humanité. Après la Première Guerre mondiale, la majorité des chercheurs considérai […] Lire la suite

Pour citer l’article

Herbert THOMAS, « PILTDOWN HOMME DE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/homme-de-piltdown/