EINSTEIN ET LA RELATIVITÉ GÉNÉRALE, LES CHEMINS DE L'ESPACE-TEMPS (J. Eisenstaedt)

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Si les principes et les conséquences de la théorie de la relativité restreinte ont été souvent, et parfois de façon excellente, vulgarisés, la complexité mathématique de la théorie d'Einstein de la gravitation – appelée relativité générale – est telle qu'elle n'est appréciée que d'un petit nombre de scientifiques. Pourtant, comme l'affirme Jean Eisenstaedt, la relativité n'est certainement pas la chose au monde qui soit la plus difficile à comprendre, ni la seule théorie qui nous rende rêveurs. Reste qu'accepter que la géométrie ne soit pas celle à laquelle nos sens et nos études nous ont habitués représente une vraie révolution conceptuelle. Le livre de Jean Eisenstaedt (C.N.R.S. Éditions, 2002), prix Jean-Rostand 2002, a pour but de faire partager à un public curieux les connaissances de base de cette étonnante théorie.

Après avoir décrit la genèse de la relativité générale, l'auteur s'attache à expliquer de façon non mathématique ses principes. Que des équations différentielles résultent de ces principes n'est finalement que l'habituelle et nécessaire mathématisation du monde réel, et il importe peu au profane ou à l'amateur de suivre un cours de mathématiques abstraites. Ces équations mènent cependant au calcul de quantités directement observables, et l'histoire des tests expérimentaux se révèle aussi fort intéressante. Les observations astronomiques pendant les périodes d'éclipse solaire furent l'occasion de véritables expéditions, sans que les conditions météorologiques soient toujours favorables. Mais le succès des prédictions théoriques se révéla éclatant et, lors de la conférence réunie à Londres le 6 novembre 1919, on s'accordera sur le fait que les mesures de la déviation des rayons lumineux par la gravitation confirment les prédictions d'Einstein.

La genèse du concept de trou noir surprendra plus d'un lecteur. Le pasteur anglais John Mitchell avait déjà en 1784 imaginé ces « corps obscurs » que Laplace vulgarisa dans son ouvrage L'Exposition du système du monde (1796). L'astrophysicien allemand [...]

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Écrit par :

  • : directeur de recherche au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Bernard PIRE, « EINSTEIN ET LA RELATIVITÉ GÉNÉRALE, LES CHEMINS DE L'ESPACE-TEMPS (J. Eisenstaedt) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 avril 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/einstein-et-la-relativite-generale-les-chemins-de-l-espace-temps/