QUINET EDGAR (1803-1875)

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Comme Montaigne, Pascal ou Rousseau, Edgar Quinet appartient à la famille des écrivains inclassables. Il a été l'un des maîtres de la jeunesse des années 1840, qui allait faire la révolution de 1848 ; il a donné son nom aux rues et aux écoles de la IIIe République ; il est oublié, et on ne le lit plus guère ou plus du tout. Tout aussi dédaigneux de sculpter sa statue pour la postérité que de faire carrière, l'écrivain, le professeur au Collège de France, le député enthousiaste de 1848 refuse de plier et remet tout en cause chaque fois que son indépendance est menacée. « Si je suis quelque chose, écrit-il, je suis un esprit de liberté. » Cela lui vaudra, après le coup d'État de 1851, d'être un proscrit, puis un exilé de l'intérieur dans la postérité romantique. Son patriotisme, son idéalisme républicain ont inspiré l'idéologie de la IIIe République, qui a fini par absorber et déformer l'œuvre entière, idéologie qui l'entraînera dans son discrédit. On commence à mesurer cette injustice. Une plus juste appréciation du romantisme montre quel gigantesque bouleversement politique, philosophique et religieux restait caché derrière une littérature réputée démodée. Quinet est au cœur de ce romantisme-là, où se pose la problématique de la modernité.

L'écrivain Quinet naît des questions que lui pose l'histoire : son autobiographie, qui est un chef-d'œuvre du genre et qui vient d'être rééditée, en porte témoignage (Histoire de mes idées, 1858). L'œuvre entière de Quinet comme son existence s'efforcent de répondre à cette interrogation de l'histoire. Il ressemble en cela à beaucoup d'écrivains de sa génération, mais sa tentative est souvent originale et hardie. Ses premiers essais (inédits et partiellement perdus) sont une Histoire de la conscience humaine et de la personnalité morale (1823) il doit sa première notoriété à la traduction des Idées sur la philosophie de l'histoire de l'humanité de Herder (1825-1827). Le discours historique est, pour [...]


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Écrit par :

  • : agrégé de l'Université, assistant à la faculté des lettres de Besançon

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Pour citer l’article

Maurice DOMINO, « QUINET EDGAR - (1803-1875) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 30 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/edgar-quinet/