McCLINTOCK BARBARA (1902-1992)

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Barbara McClintock est une généticienne américaine qui a reçu le prix Nobel de physiologie ou médecine en 1983, pour la découverte d'éléments génétiques mobiles : les gènes « sauteurs » ou transposons.

Barbara McClintock

Photographie : Barbara McClintock

La généticienne américaine Barbara McClintock (1902-1992) est photographiée ici lors de son séjour à Stockholm, en décembre 1983, où elle va recevoir le prix Nobel de physiologie ou médecine pour ses travaux sur les éléments génétiques  mobiles. Cette découverte fondamentale en... 

Crédits : Keystone/ Getty Images

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Barbara McClintock est née le 16 juin 1902 à Hartford (Connecticut). Son père est médecin et elle s'intéresse très tôt aux sciences. Dès l’enfance, elle fait preuve d'une indépendance d'esprit et d'action qu'elle conservera tout au long de sa vie. Après ses études secondaires, elle entre à l'université Cornell en 1919, pour suivre des études de biologie et obtient un doctorat en 1927, avec une spécialisation en cytologie, génétique et zoologie. Durant ces études, elle entame les recherches qui l'occuperont tout au long de sa vie : l'analyse des chromosomes du maïs. Pour ce faire, elle utilise une technique de coloration qui lui permet de les examiner au microscope, de les identifier et de les décrire. Le maïs restera son « végétal modèle » durant toute sa carrière scientifique.

On peut distinguer deux grandes périodes dans ses travaux : les études sur les chromosomes du maïs jusque vers 1940 et les études sur la génétique de cette céréale.

Après ses premiers travaux sur la structure des chromosomes du maïs, Barbara McClintock écrit en 1931, avec sa collaboratrice Harriet Creighton, un article (« Une corrélation entre crossing-over cytologique et génétique dans le maïs »), qui démontre la réalité de l’échange d’information génétique entre chromosomes. En pratique, elle démontre l’existence matérielle de phénomènes génétiques qui jusque-là étaient essentiellement des interprétations de données de croisements. À la suite de ses expérimentations et des articles qu'elle publie au cours des années 1930, Barbara McClintock est élue vice-présidente de la Société américaine de génétique en 1939, puis présidente en 1944. Elle reçoit une bourse Guggenheim en 1933-1934 pour travailler en Allemagne dans le laboratoire de Richard Goldschmidt, mais elle quitte rapidement ce pays en raison de la montée du n [...]

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Barbara McClintock

Barbara McClintock
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Épi de maïs du laboratoire de Barbara McClintock

Épi de maïs du laboratoire de Barbara McClintock
Crédits : American Philosophical Society/ Science Photo Library

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« McCLINTOCK BARBARA - (1902-1992) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/barbara-mcclintock/