McCLINTOCK BARBARA (1902-1992)

Scientifique américaine, Prix Nobel de physiologie ou médecine en 1983, pour la découverte, dans les années 1940 et 1950, d'éléments génétiques mobiles : les gènes « sauteurs ».

Barbara McClintock est née le 16 juin 1902 à Hartford (Connecticut). Son père était physicien et elle prit un grand plaisir à étudier les sciences dans son enfance. Très tôt, elle fit preuve d'une indépendance d'esprit et d'action qu'elle conserva tout au long de sa vie. Après ses études secondaires, elle entre à l'université Cornell en 1919, pour suivre des études de biologie et obtient un doctorat en 1927, avec une spécialisation en cytologie, en génétique et en zoologie. Durant ces études, elle entame les recherches qui l'occuperont sa vie entière : l'analyse des chromosomes du maïs. Elle utilisa une technique de coloration qui lui permit d'examiner en microscopie les chromosomes du maïs, de les identifier et de les décrire.

En 1931, elle écrit, avec sa collaboratrice Harriet Creighton un article (« Une corrélation entre crossing-over cytologique et génétique dans le maïs »), qui établit que les chromosomes sont les structures de base de l'information génétique. À la suite de ses expérimentations et des articles qu'elle publie au cours des années 1930, Barbara McClintock est élue vice-présidente de la Société américaine de génétique en 1939 et présidente de la Société de génétique en 1944. Elle reçoit une bourse Guggenheim en 1933 pour étudier en Allemagne, mais elle quitte rapidement ce pays en raison de la montée du nazisme. Quand elle retourne à l'Université Cornell, où elle avait fait ses études, c'est pour découvrir que cet établissement n'engagerait pas de professeur femme. La Fondation Rockfeller financera ses recherches à Cornell (1934-1936) jusqu'à ce qu'elle soit engagée par l'Université du Missouri (1936-1941).

En 1941, Barbara McClintock s'installe à Long Island, à New York, pour travailler au Laboratoire de Spring Harbor, qu'elle ne quittera plus jusqu'à sa retraite. Dans les [...]


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« McCLINTOCK BARBARA - (1902-1992) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 septembre 2017. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/barbara-mcclintock/