STELLAIRES AMAS

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Un amas stellaire est un groupe d'étoiles physiquement liées par la gravitation, formées dans des conditions semblables en un temps relativement court, et évoluant dans les mêmes conditions.

L'étude des amas fournit des renseignements de première importance sur la formation et l'évolution des étoiles. De plus, elle introduit à une théorie dynamique qui a permis d'expliquer la structure des amas et d'étudier leur stabilité.

On distingue deux grandes catégories d'amas stellaires : les amas globulaires et les amas ouverts.

Les amas globulaires sont des systèmes denses comprenant de quelques milliers à quelques centaines de milliers d'étoiles, de forme à peu près sphérique, et de diamètre compris entre 50 et 200 parsecs. La concentration des étoiles est beaucoup plus grande au centre de l'amas. On en connaît plus de 150 qui gravitent autour de la Galaxie, mais il est certain que leur nombre est sensiblement plus élevé : l'absorption interstellaire nous empêche en effet d'en faire un dénombrement précis. La magnitude photographique des étoiles qu'on y trouve montre qu'il s'agit d'ensembles éloignés. Ils se distribuent autour du centre de la Galaxie suivant une symétrie sphérique, avec une concentration sensible vers ce centre. On en observe jusqu'à 30 kiloparsecs. On a également détecté des amas globulaires autour des galaxies proches, comme la grande nébuleuse d'Andromède (M 31), celle du Triangle (M 33), les Nuages de Magellan, NGC 185, NGC 147, NGC 2403. Il existe également des amas globulaires intergalactiques, dynamiquement indépendants.

Les amas ouverts, ou amas galactiques, sont beaucoup moins riches en étoiles (quelques centaines), et beaucoup moins denses. Ils ne présentent pas de condensation centrale. On en connaît un millier environ dans notre Galaxie, mais on estime leur nombre à 30 000 au moins, la majorité étant inobservables à cause de l'absorption interstellaire. Ils sont tous concentrés dans le plan galactique. Leur dimension varie entre 1,5 et 15 parsecs.

Amas stellaire NGC 602

Amas stellaire NGC 602

Photographie

L'amas stellaire ouvert NGC 602, situé à la périphérie du Petit Nuage de Magellan, est âgé de seulement 5 millions d'années. Le rayonnement des étoiles qui le constituent ainsi que les ondes de choc engendrées par la formation de celles-ci ont repoussé et modelé le gaz et la poussière... 

Crédits : NASA/ ESA & The Hubble Heritage Team

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André BOISCHOT, « STELLAIRES AMAS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/amas-stellaires/