KARSH YOUSUF (1908-2002)

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Le photographe canadien Yousuf Karsh est né le 23 décembre 1908 dans une famille arménienne installée à Mardin (Empire ottoman), au Kurdistan. Victime de persécutions, sa famille émigre à Alep (Syrie), alors sous mandat français, en 1922. À la fin de l'année 1924, George Nakash, un oncle photographe établi dans la ville canadienne de Halifax, accueille l'adolescent qui envisage de devenir médecin. Mais Yousuf Karsh choisit bientôt de travailler dans le studio de son oncle ; il sera comme lui photographe. Ses premières images, prises dans la campagne environnante de Sherbrooke lui valent le prix d'un concours local et le confortent dans sa nouvelle vocation. En 1928, George Nakash confie son neveu à son ami John H. Garo, célèbre portraitiste à Boston. Celui-ci introduit son assistant-élève dans le monde brillant qui fréquente son studio. Le jeune immigré trouve auprès des artistes, écrivains, acteurs ou musiciens le milieu qui lui permet d'acquérir une culture générale et une certaine assurance.

En 1931, Karsh ouvre son propre studio à Ottawa, où il travaille comme ses maîtres, en lumière du jour. Il reçoit ses premières commandes de portraits et d'illustrations pour l'hebdomadaire illustré Saturday Night. À l'occasion de séances de photographies de scène pour l'Ottawa Little Theatre, il découvre les qualités de l'éclairage artificiel, stable et contrôlable. Grâce à cette maîtrise de la lumière en studio il réussit une série de portraits du gouverneur général d'Ottawa, lord Bessborough, et de sa femme. Les photographies paraissent dans la presse canadienne et dans The Illustrated London News. Ce début de notoriété servira Karsh auprès du successeur de lord Bessborough, lord Tweedsmuir, qui lui confie en 1936 le reportage de sa rencontre avec Franklin D. Roosevelt à Québec, en compagnie du Premier ministre, William Lyon Mackensie King.

En décembre 1941, grâce à l'appui de Mackensie King, Karsh réalise le portrait de Winston Churchill à Ottawa. Le photographe écrira plus tard comment, après avoir lui-même retiré le ciga [...]


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Hervé LE GOFF, « KARSH YOUSUF - (1908-2002) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/yousuf-karsh/