SMITH W. EUGENE (1918-1978)

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Sous la bannière du photo-journalisme, l'Américain W. Eugene Smith a développé une œuvre engagée. Ses photographies dénonçant la guerre du Pacifique, les tragiques conséquences d'une pollution chimique au Japon, ou encore ses essais pour le magazine Life en sont des témoignages.

W. Eugene Smith naît en 1918 à Wichita, dans l'État du Kansas. Au cours de ses études secondaires il réalise ses premières photographies, des avions, un univers qui le passionnera longtemps. Quant à sa première publication, il la doit à un journal de Wichita. En 1936, le suicide de son père, ruiné par la crise économique, va déterminer son attitude face à une certaine presse qui rend compte des événements graves de façon scandaleuse. Soutenu par sa mère qui pratiquait la photographie en amateur, il part pour New York afin de se lancer dans le métier ; il le fera en autodidacte, ne suivant que quelques cours de technique. En 1937, il réussit à entrer au magazine Newsweek mais il est licencié un an plus tard, ses clichés en petit format ne répondant pas aux exigences techniques en vigueur. L'agence de presse photographique Black Star, avec laquelle il collabore jusqu'en 1943, lui permet de publier ses images dans d'autres titres et, en 1939, il reçoit ses premières commandes du magazine Life. Parallèlement, il se passionne pour la musique, en particulier pour le jazz qui trouvera une place dans son œuvre. Life est loin de le satisfaire, car le magazine ne publie durant cette période que la moitié environ de ses reportages, parfois sous la forme d'une seule illustration. En 1942, il décide de rejoindre l'unité de photographie aérienne de l'armée dirigée par Edward Steichen. Il en est malheureusement empêché pour des raisons de santé. Il devient alors correspondant de guerre pour le magazine Flying, travaillant dès 1943 sur le porte-avions Independence, puis il est transféré dans le Pacifique à bord d'un autre bâtiment. Désireux de travailler également à terre, il renoue avec Life et couvre notamment la batai [...]

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Écrit par :

  • : historien et critique de la photographie, chargé de cours à l'université de Paris-X

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PHOTOGRAPHIE (art) - Un art multiple

  • Écrit par 
  • Hervé LE GOFF, 
  • Jean-Claude LEMAGNY
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Dans le chapitre « Le documentaire »  : […] La grande période du reportage, commencée avant la guerre (généralisation de l'appareil 24 × 36 mm, fondation de Life en 1936), se poursuit au lendemain du conflit (fondation de l'agence Magnum en 1947) avant que la télévision ne vienne gêner ses débouchés (disparition de Life en 1972). Le symbole et le héros en est Eugène Smith , dont les images puis […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/photographie-art-un-art-multiple/#i_96695

Pour citer l’article

Gabriel BAURET, « SMITH W. EUGENE - (1918-1978) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/w-eugene-smith/