TOUR DU MONDE EN BALLON

Le 21 mars 1999, le Suisse Bertrand Piccard et le Britannique Brian Jones atterrissent en Égypte après avoir bouclé le tour du monde en « rozière », en 19 jours 21 heures et 47 minutes. Ce vol constitue aussi un record de durée, d'altitude pour ce type de ballon (11 755 m) et de distance, avec 40 813 kilomètres parcourus. Partis le 1er mars au matin (9 h 5) de Château-d'Oex (Suisse), ils ont survolé pas moins de vingt-cinq pays d'ouest en est. Selon le même principe de ballon que celui utilisé par Jean-François Pilâtre de Rozier (1754-1785) lors de son dernier vol, le 15 juin 1785, – combinaison d'une montgolfière et d'un ballon à gaz empli à cette époque d'hydrogène – mais cette fois avec deux énergies modernes (l'hélium et le propane), les deux Européens ont réalisé, à une vitesse qui n'a jamais dépassé les 250 km/h, un des derniers exploits mythiques de ce xxe siècle. Si celui-ci est sans doute dû à la conjonction de trois éléments – équipe, technologie et chance – la partie technologique a grandement contribué à la réussite.

Pour son troisième essai (les deux premières tentatives ayant échoué en raison de problèmes techniques), Bertrand Piccard n'avait rien négligé. Fort de son expérience, il avait fait légèrement modifier l'enveloppe (haute de 55 mètres soit la taille de la tour de Pise) pour diminuer le volume d'air à chauffer, utilisant des matériaux isolants fabriqués pour la N.A.S.A., tout en augmentant la surface ignifugée de la partie supérieure. Ce qui avait pour but de réduire les besoins en propane. La partie ballon à gaz (localisée à l'intérieur de l'enveloppe), constituée de deux poches d'hélium d'un total de 18 500 m3 (15 p. 100 de volume supplémentaire que lors de la précédente tentative) avait été également transformée.

Une rozière, ballon mixte, est conçue pour utiliser, la journée, la partie ballon à gaz (l'hélium se dilatant avec le rayonnement solaire), et, la nuit, la partie montgolfière, la flamme des brûleurs réchauffant l'hélium. Ce gaz augmente [...]


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Philippe BURON PILÂTRE, « TOUR DU MONDE EN BALLON », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2017. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/tour-du-monde-en-ballon/