HEINLEIN ROBERT (1907-1988)

Robert Heinlein est né à Butler (Missouri) d'une famille immigrée depuis le xviiie siècle. Diplômé de l'Académie navale d'Annapolis (1929), il servit dans la marine de guerre ; en 1934, la tuberculose l'obligea à quitter le service actif. Ce fut une crise très dure, qui mit sa vie en péril et dont il sortit d'autant plus lentement que l'économie en pleine dépression ne lui offrait pas de débouché stable. Sa carrière littéraire, commencée tardivement (1939), fut sa chance : il eut tout de suite du succès.

Heinlein est un écrivain méthodique : sachant que Sinclair Lewis avait accumulé fiches et tableaux pour donner plus de réalité à la ville fictive de Zenith, il suivit la même démarche dans son Histoire du futur (1939-1949). Il obtint ainsi un puissant effet de réel, paradoxalement proche du naturalisme de son modèle, et qui lui valut la fidélité de ses lecteurs. Ce cadre rigide ne le gênait pas ; il lui permettait au contraire d'introduire les explications (essentielles en science-fiction) avec un maximum de naturel, en évitant les lourdeurs traditionnelles du genre.

Heinlein se défendait de prophétiser. Pourtant sa vision du futur allait pratiquement devenir le credo de la science-fiction classique. On peut la résumer en quatre étapes : 1o une accélération du développement technologique, combinée avec un phénomène de dégradation culturelle (L'Homme qui vendit la Lune) ; 2o un ensemble de conflagrations amenant l'interruption des voyages interplanétaires, le retour au système économique du xixe siècle et une dictature religieuse qui perfectionne le contrôle psychologique des masses (Les Vertes Collines de la Terre) ; 3o le rétablissement des libertés, la mise en œuvre d'une régulation sociale fondée sur l'épistémologie et la sémantique, la reprise des voyages spatiaux (Révolte en 2100) ; 4o à plus long terme, une ouverture vers la longévité (Les Enfants de Mathusalem) et le voyage interstellaire (Les Orphelins du ciel), deux thèmes dont la conjonction suggère une perspective de voyages indéfi [...]

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Jacques GOIMARD, « HEINLEIN ROBERT - (1907-1988) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/robert-heinlein/