LEVI-MONTALCINI RITA (1909-2012)

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Médecin neurologue ayant la double nationalité italienne et américaine, Prix Nobel de physiologie ou médecine en 1986 (conjointement au biochimiste Stanley Cohen avec qui elle a longuement travaillé), pour la découverte d'une molécule qui stimule et module la croissance des neurones.

Rita Levi-Montalcini est née le 22 avril 1909 à Turin. Après des études de médecine à l'université de Turin, elle entame des recherches, inspirée du travail de Viktor Hamburger, sur les effets exercés par les tissus périphériques sur la croissance des cellules nerveuses. Son travail est ralenti par les lois raciales de Mussolini en 1938, mais cependant poursuivi dans le laboratoire de fortune qu'elle installe chez elle. Contrainte de se cacher à Florence au cours de l'occupation allemande (1943-1945), en raison de ses origines juives, et alors qu'elle cherchait à rejoindre les troupes alliées, elle devient médecin auprès de ces dernières en 1944. Elle reprend ses recherches à Turin après la guerre. En 1947, elle accepte un poste à l'université Washington, à Saint Louis (Missouri), dans le laboratoire du zoologiste Viktor Hamburger, qui étudie la croissance du tissu nerveux chez les embryons de poulet.

Rita Levi-Montalcini le jour de son centième anniversaire

Rita Levi-Montalcini le jour de son centième anniversaire

photographie

La biochimiste italienne Rita Levi-Montalcini, Prix Nobel de physiologie ou médecine 1986, a non seulement découvert le premier facteur de croissance, une famille de molécules essentielles au développement de l'organisme, mais elle a jusqu'à la fin de sa vie, à cent trois ans, participé à... 

Crédits : Alessandra Benedetti/ Corbis/ Getty Images

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En 1948, l'équipe de Viktor Hamburger découvre une tumeur de la souris qui stimule la croissance des neurones lorsqu'elle est implantée dans des embryons de poulet. Rita Levi-Montalcini et Viktor Hamburger relient cet effet à la sécrétion d'une substance par ces tumeurs, qu'ils nomment le facteur de croissance des cellules nerveuses (NGF, pour nerve-growth factor). Rita Levi-Montalcini démontre ensuite que ces tumeurs entraînent une croissance similaire des cellules du tissu nerveux mises en culture et ainsi maintenues en vie en laboratoire. Stanley Cohen, qui l'avait rejointe à l'université Washington, isole le NGF de la tumeur. Ce facteur est le premier représentant d'une longue série de molécules appelées facteurs de croissance qui seront identifiés chez les animaux : ces molécules permettent la multiplication contrôlée de nombreux types cellulaires. Le NGF, quant à lui, joue un rôle important [...]

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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CELLULE - La prolifération

  • Écrit par 
  • Axel KAHN, 
  • Michel SIGOT
  • , Universalis
  •  • 4 368 mots
  •  • 1 média

Dans le chapitre « Les facteurs de la croissance cellulaire »  : […] L'attribution du prix Nobel de médecine 1986 à Stanley Cohen et Rita Levi-Montalcini a récompensé la découverte, dans les années cinquante, des premiers facteurs de croissance, le NGF (nerve growth factor) et l'EGF (epidermal growth factor). Il s'agit là d'un domaine qui devait faire […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/cellule-la-proliferation/#i_95505

COHEN STANLEY (1922-    )

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  •  • 300 mots

Oberlin et à l'université du Michigan, où il obtient un doctorat en biochimie en 1948. En 1952, il rejoint Rita Levi-Montalcini à l'université de Washington, à Saint Louis (Missouri). Sa formation de biochimiste lui permet de contribuer à l'isolement du facteur de croissance des cellules nerveuses, substance naturelle dont […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/stanley-cohen/#i_95505

Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « LEVI-MONTALCINI RITA - (1909-2012) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 septembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/rita-levi-montalcini/