RADAR, en bref

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L'idée d'utiliser des ondes électromagnétiques pour la détection d'objets date de la fin du xixe siècle, mais c'est seulement à partir des années 1920 qu'il est possible de réaliser des expériences concluantes en utilisant des ondes radio. Le premier système de radar (radio detection and ranging) fonctionnel permettant de détecter un avion est expérimenté avec succès par le physicien britannique Robert Watson-Watt (1892-1973) en 1935. En envoyant des ondes électromagnétiques et en mesurant le temps qui s'écoule entre l'émission de ces ondes et leur retour après réflexion sur l'objet, le radar peut déterminer la position de celui-ci. En 1939, l'invention de la cavité résonnante, dite magnétron, permet de développer le radar à ondes centimétriques et millimétriques. À la veille de la Seconde Guerre mondiale, la Grande-Bretagne possède déjà un réseau de radars pour protéger ses côtes des attaques navales et aériennes. Durant ce conflit, d'autres nations belligérantes développent à leur tour des systèmes radar qui, après la guerre, trouvent d'innombrables applications civiles et scientifiques.

Robert Watson-Watt

Robert Watson-Watt

photographie

Le physicien et météorologue écossais Robert Watson-Watt (1892-1973), spécialiste de la radioélectricité. Dès 1934, il étudie les moyens de détection des avions à l'aide d'ondes radio. Son dispositif est expérimenté avec succès en 1935 et donnera naissance au radar. 

Crédits : Hulton Getty

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—  Paolo BRENNI

Écrit par :

  • : chercheur C.N.R., musée d'Histoire des sciences, Florence

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Pour citer l’article

Paolo BRENNI, « RADAR, en bref », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 janvier 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/radar-en-bref/