PÉLICAN

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Grand oiseau piscivore palmipède caractérisé par une vaste poche de peau extensible suspendue à un long bec. Classe : Oiseaux ; ordre : Pélécaniformes ; famille : Pélécanidés.

Les pélicans sont des oiseaux aquatiques de grande taille, pouvant atteindre 3 mètres d'envergure et peser jusqu'à 13 kilogrammes pour le pélican frisé (Pelecanus crispus), le plus imposant de tous. Tous les doigts de leurs pattes sont reliés par une palmure, comme chez les cormorans ou les fous qui appartiennent au même ordre (chez les autres oiseaux palmés, le pouce est libre). Ce sont d'excellents voiliers qui peuvent couvrir 500 kilomètres par jour, leurs os pneumatisés (creux) allégeant leur squelette. Leur long bec (jusqu'à 47 cm) se termine par un onglet corné qui permet de saisir le poisson. Leur espérance de vie est de l'ordre de vingt-cinq ans.

Six des sept espèces de pélicans se rencontrent toujours près ou sur des plans d'eau douce suffisamment grands pour accueillir toute la colonie et fournir les ressources alimentaires nécessaires. Les plus gros nichent au sol et se rassemblent en colonies très denses : ce sont les pélicans blancs (Pelecanus onocrotalus), qui vivent en Afrique et de l'Europe orientale jusqu'en Inde, les pélicans frisés, répartis de la Grèce au Kazakhstan, les pélicans à lunettes (Pelecanus conspicillatus) d'Australie et les pélicans blancs d'Amérique (Pelecanus erythrorhynchos). Les pélicans à dos rosé (Pelecanus rufescens) d'Afrique et les pélicans gris (Pelecanus philippensis), peuplant les régions de l'Iran à la Chine, nichent, quant à eux, dans les arbres et forment des colonies plus petites. Seul le pélican brun (Pelecanus occidentalis) est marin : grégaire, comme les autres espèces, il vit le long des côtes d'Amérique du Nord, des Caraïbes et du nord de l'Amérique du Sud.

Pélican

Pélican

Photographie

Pélican brun d'Amérique, seule espèce de pélican capturant ses proies en plongeant. 

Crédits : George Lepp/ The Image Bank/ Getty Images

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La technique de pêche des pélicans d'eau douce est d'une efficacité remarquable : quelque quarante oiseaux se rassemblent en eau peu profonde et forment une ligne pour encercler les poissons et les pousser ve [...]

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Écrit par :

  • : chargée de la valorisation scientifique du département des jardins botaniques et zoologiques du Muséum national d'histoire naturelle

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Pour citer l’article

Emmanuelle GOIX, « PÉLICAN », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 février 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/pelican/