LA SCIENCE DU SECRET (J. Stern)

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La cryptologie est en même temps une technique, un art et une science dont le domaine d'application est maintenant souvent plus économique que militaire. La transmission de données par les moyens modernes (on pense évidemment à Internet et aux mythiques autoroutes de l'information) nécessite parfois une confidentialité que peut seul garantir l'emploi d'un processus de codage, appelé chiffrement. Sommes-nous entrés, comme le suggère Jacques Stern dans son ouvrage La Science du secret (Odile Jacob, Paris, 1997), dans l'ère du chiffrement et est-il encore temps de s'interroger sur les implications sociales de la cryptologie en même temps que sur ses relations avec les sciences ? À l'heure où s'élaborent de nouvelles lois destinées à concilier droit au secret et préservation de l'ordre public, il est en tout cas bienvenu de réfléchir à quelques points d'histoire et aux fructueux rapports qui se sont tissés entre les mathématiques, l'informatique et cette nouvelle science.

L'âge artisanal de la cryptologie est riche d'anecdotes. De Jules César, qui semble être l'inventeur de la célèbre méthode consistant à remplacer chaque lettre par la lettre placée trois positions plus loin dans l'alphabet, au mathématicien anglais John Wallis et au linguiste Auguste Kerckhoffs (propagandiste du volapük), les acteurs en sont variés et leurs performances inégales. En 1919, les premiers dépôts de brevets pour des machines chiffrantes ouvraient l'âge technique dont l'Enigma de l'armée allemande du IIIe Reich est l'exemple le plus fameux. Que l'opération Ultra, menée à Bletchley Park par Alan Turing et une pléiade d'universitaires anglais pour décoder les messages chiffrés allemands, ait donné naissance en mai 1944 au Colossus Mark II qui inaugurait (avec l'E.N.I.A.C. de Princeton) l'ère des ordinateurs, marque bien les liens existant entre la cryptologie moderne et l'informatique.

L'invention du concept de clé publique par Whitfield Diffie et Martin Hellman en 1976 [...]

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Écrit par :

  • : directeur de recherche au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Bernard PIRE, « LA SCIENCE DU SECRET (J. Stern) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/la-science-du-secret/