HISTOIRE DES SCIENCES ARABES (dir. R. Rashed, collab. R. Morelon)

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Les traditions scientifiques qui se sont développées hors d'Occident ont été mal traitées, des décennies durant, par la grande majorité des historiens. Cet état de fait fut sans doute induit par une représentation globale de l'histoire des sciences qui a longtemps dominé : les activités scientifiques « à proprement parler » n'auraient débuté qu'avec l'Antiquité grecque et seraient entrées dans une période de léthargie au Moyen Âge pour ne reprendre qu'à la Renaissance, en Europe. Ainsi, dans ce monumental théâtre de la marche des idées où les « grands rôles » étaient déjà distribués, les scientifiques qui ont travaillé en Chine, en Inde ou dans le monde arabe se voyaient par avance relégués à des emplois de figurants. En particulier, selon cette représentation, si la vague médiévale de traduction de textes grecs en arabe avait permis de conserver quelques œuvres antiques et avait assuré le relais entre Antiquité grecque et Europe « renaissante », elle n'avait en revanche pas amené les savants arabes à prolonger ces recherches et à développer ces connaissances. Sans doute faut-il lire l'influence de cette conception dans le faible intérêt dont nombre de travaux historiques témoignent, jusqu'à aujourd'hui, envers les activités scientifiques qui se sont menées hors d'Occident.

D'autres travaux pourtant, depuis le xixe siècle, et plus récemment des synthèses sont venus combattre cette représentation trop répandue. Au xxe siècle, Joseph Needham incarne pour beaucoup la thèse selon laquelle on ne saurait penser la naissance de la science moderne en Occident sans tenir compte des contributions que la Chine a pu apporter par l'intermédiaire du monde arabe à un savoir scientifique désormais international. Science and civilisation in China, que Needham a mené de main de maître de 1954 à sa mort (1995), en dresse un panorama. C'est désormais au tour de la science qui s'est écrite entre les viiie et xve siècles en arabe de faire l'objet d'une synthèse : Histoire des sciences arabes (vol. I : « Astrono [...]

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Écrit par :

  • : agrégée de mathématiques, docteur de mathématiques, directrice de recherche au C.N.R.S.

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Karine CHEMLA, « HISTOIRE DES SCIENCES ARABES (dir. R. Rashed, collab. R. Morelon) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/histoire-des-sciences-arabes/