WILLS HELEN (1905-1998)

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La tenniswoman américaine Helen Wills fut la numéro un mondiale de sa discipline pendant huit ans, de 1927 à 1933 puis en 1935. Elle a remporté dix-neuf tournois du Grand Chelem en simple et fut championne olympique (en simple et en double) en 1924. Réputée pour son calme, Helen Wills livra nombre de parties mémorables, notamment face à sa grande rivale, sa compatriote Helen Hull Jacobs, bien plus extravertie qu'elle.

Née le 6 octobre 1905 à Centerville, en Californie, Helen Newington Wills s'initie au tennis à l'âge de treize ans. En 1921, elle remporte le Championnat junior des États-Unis ; elle conserve ce titre l'année suivante. En 1923, à moins de dix-huit ans, elle gagne son premier tournoi du Grand Chelem : elle remporte l'U.S. Open, en battant en finale Molla Bjurstedt-Mallory (6-2, 6-1). Ce succès marque un changement d'ère pour ce tournoi ; en effet, depuis 1915, Molla Bjurstedt-Mallory s'était imposée sept fois à Forest Hills. En 1924, aux jeux Olympiques de Paris, Helen Wills obtient deux médailles d'or : en simple, face à la Française Julie Vlasto, et, associée à Hazel Wightman, en double dames.

Joueuse dotée à la fois d'un service puissant, d'un smash redoutable et d'un fin toucher de balle, Helen Wills va dès lors exercer une véritable hégémonie sur le tennis féminin. Elle est néanmoins battue par la Française Suzanne Lenglen (6-3, 8-6) le 16 février 1926 à Cannes, à l'issue d'une partie mémorable qui a passionné les supporters français de la « Divine » et les fans Américains de « Poker Face », et par la Néerlandaise Kornelia Bouman au deuxième tour des Internationaux de France la même année. Mais, par la suite, elle ne connaîtra plus la défaite en simple lors d'un tournoi du Grand Chelem jusqu'en 1933. Elle est intouchable à l'U.S. Open, qu'elle remporte au total sept fois (1923-1925, 1927-1929, 1931). Elle est également la reine de Wimbledon, où elle s'impose à huit reprises (1927-1930, 1932, 1933, 1935, 1937). Elle gagne en outre quatre fois le tournoi d [...]

Helen Wills

Helen Wills

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La tenniswoman américaine Helen Wills, en 1933, à l'apogée de sa carrière : cette année-là, elle remportait pour la sixième fois le tournoi de Wimbledon. Le public français l'avait découverte à l'occasion des jeux Olympiques de Paris, en 1924 : cette jeune fille alors âgée de dix-neuf... 

Crédits : Encyclopaedia Britannica, Inc.

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« WILLS HELEN - (1905-1998) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/helen-wills/