ÉPAULARD, sous-marin

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Étudié en 1979-1980 et lancé en 1981 par le Centre national pour l'exploitation des océans (Cnexo) — devenu l'Institut français de recherches pour l'exploitation de la mer (Ifremer) en 1984 —, Épaulard est un engin d'exploration sous-marine autonome pour de grandes profondeurs. Il appartient à la catégorie des engins sous-marins inhabités, qui sont beaucoup moins coûteux et ont souvent une autonomie plus élevée que les submersibles habités. Épaulard présente deux particularités principales : c'est un engin libre, c'est-à-dire qu'il est indépendant de son navire porteur, avec lequel il peut communiquer par procédé acoustique durant ses plongées ; c'est également un engin étudié pour les grandes plaines abyssales du Pacifique, qui recèlent l'essentiel des ressources en nodules polymétalliques intéressants du point de vue minier, c'est dire qu'il peut atteindre la profondeur de 6 000 mètres.

Épaulard se présente extérieurement comme un petit sous-marin aveugle en forme de goutte d'eau aplatie selon le plan vertical. Il mesure 4 mètres de longueur pour 1,10 d'épaisseur et 2 de hauteur. L'arrière, fortement aplati, se termine par l'hélice de propulsion et le gouvernail. L'engin pèse près de 3 tonnes. Il porte deux sondeurs acoustiques qui lui permettent de déterminer à tout instant sa profondeur par rapport au fond et par rapport à la surface, ainsi qu'un ensemble photographique. Au cours d'un cycle de plongée de douze heures, il peut descendre jusqu'à 6 000 mètres, parcourir à une vitesse de 2 nœuds une distance de 20 à 25 kilomètres sur des pentes ayant jusqu'à 30 p. 100 de déclivité, et rapporter 6 000 photographies du fond. Naviguant entre 7 et 20 mètres au-dessus du fond, il permet une couverture photographique continue de celui-ci. L'altitude au-dessus du fond est déterminée par le système de guiderope. Lorsqu'il reçoit l'ordre de remontée du navire porteur, Épaulard largue un lest perdable et regagne la surface où il est récupéré.

Épaulard a été utilisé avec un plein succès pour l'étude des plaines abyssales du Pacifique central où se rencontrent des accumulations intéressantes de nodules polymétalliques.

—  Lucien LAUBIER

Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de la Méditerranée, Marseille

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Pour citer l’article

Lucien LAUBIER, « ÉPAULARD, sous-marin », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/epaulard-sous-marin/