HIMES CHESTER (1909-1984)

Romancier afro-américain, Chester Himes naît le 29 juillet 1909 à Jefferson (Missouri) dans une famille d'enseignants. Il entreprend des études universitaires à l’université de Columbus, brutalement interrompues en 1929 par sa condamnation à vingt ans de prison pour vol à main armée. Il sera libéré en 1936. Il publie en 1945 son premier livre, S'il braille, lâche-le (If He Hollers, Let Him Go), qui rencontre un vif succès. Viennent ensuite plusieurs romans réalistes d'une impitoyable lucidité et d'une rare maîtrise : La Croisade de Lee Gordon (Lonely Crusade, 1947), Jette la première pierre (Cast the First Stone, 1953), La Troisième Génération (The Third Generation, 1954), La Fin d'un primitif (The Primitive, 1955), mais ces œuvres fortes arrivent trop tôt dans l'Amérique maccarthyste.

En 1954, Himes quitte les États-Unis pour s'installer en France. C'est là que, sur une suggestion de Marcel Duhamel, directeur de la Série noire, il entreprend pour pouvoir vivre d'écrire des romans policiers. De 1958 à 1961, il en fera paraître sept, de La Reine des pommes (The Five-Cornered Square) à Ne nous énervons pas (Be Calm). Tous se déroulent à Harlem, dont ils donnent une peinture à la fois féroce et attendrie : univers burlesque, à mi-chemin entre Rabelais et Mack Sennett, où les gangsters tiennent le haut du pavé, où chacun cherche à échapper à son sort par la drogue, le jeu ou la religion, où les personnages sont pris dans des combines invraisemblables et dans des poursuites effrénées. Les deux inspecteurs noirs, Ed Cercueil Johnson et Fossoyeur Jones, arpentent, goguenards et désabusés, ce monde bariolé et cruel, témoignage percutant sur la condition noire aux États-Unis.

On revoit les deux inspecteurs dans Retour en Afrique (Cotton Comes to Harlem, 1963), et surtout dans L'Aveugle au pistolet (Blind Man with a


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  • : maître ès lettres modernes, professeur au lycée de Tiaret, Algérie

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Jean-Paul MOURLON, « HIMES CHESTER - (1909-1984) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 septembre 2017. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/chester-himes/