CATHERINE D'ALEXANDRIE sainte (morte déb. IVe s.)

C'est avec sa Passion que sainte Catherine apparaît dans l'histoire. D'après ce récit, l'empereur Maxence passant à Alexandrie en Égypte ordonna à tous ses sujets d'offrir des sacrifices aux idoles. Catherine, alors âgée de dix-huit ans, était fille du roi Costos et avait appris les sciences et les arts, connaissait les poètes et les philosophes. Elle se rendit devant l'empereur et lui proposa une discussion. N'osant répondre lui-même, il convoqua cinquante philosophes. Catherine réfuta si bien leurs objections qu'ils s'avouèrent impuissants. L'empereur les fit jeter dans un brasier et envoya Catherine en prison. Quelques jours plus tard, on la conduisit devant une énorme machine composée de quatre roues garnies de pointes. Elle ne fut pas effrayée. On la jeta dedans, un ange l'enleva et la machine éclata, tuant une multitude de païens. L'impératrice étant intervenue en faveur de Catherine, l'empereur la fit décapiter, puis il condamna à la même peine deux cents soldats qui se déclarèrent chrétiens et enfin Catherine elle-même. Avant de mourir, elle demanda à Dieu d'exaucer tous ceux qui le prieraient par son intercession et de les conduire tous au paradis. Le bourreau lui coupa le cou : il en coula non du sang, mais du lait. Les anges prirent son corps et le portèrent sur le mont Sinaï. L'origine de ce récit se place au début du ixe siècle (on n'a trouvé aucun témoignage antérieur sur Catherine). Il fut écrit en grec on ne sait où et bientôt traduit en latin.

Mont Sinaï

Mont Sinaï

photographie

Le monastère de Sainte-Catherine, au mont Sinaï, Égypte. 

Crédits : Simon McComb, Getty Images

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Le culte de sainte Catherine se répandit rapidement après le ixe siècle. Elle a donné son nom au point culminant (2 602 m) de la presqu'île du Sinaï, le djebel Katherin et au monastère construit par Justinien au vie siècle sur le lieu où l'on vénérait la révélation de Dieu à Moïse dans le buisson ardent.

En Occident, la dévotion à sainte Catherine apparaît au début du xie siècle à Rouen. Elle se répandit partout et spécialement dans les universités. On ajouta des détails à sa vie : sa conversion par un ermite [...]

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Écrit par :

  • : moine bénédictin, directeur d'études à l'École pratique des hautes études (IVe section)

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Pour citer l’article

Jacques DUBOIS, « CATHERINE D'ALEXANDRIE sainte (morte déb. IVe s.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/catherine-d-alexandrie-sainte/