BILLON

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Terme qui désigne les monnaies de métal vil, ou de métal précieux dont le titre est très fortement altéré. Les monnaies de billon ne doivent leur pouvoir libératoire qu'à la confiance du public et leur valeur intrinsèque est toujours très inférieure à leur valeur nominale. Le terme est le plus généralement appliqué aux monnaies divisionnaires qui souffrent le plus des crises monétaires et de l'usure de la monnaie. Ainsi, sous le Bas-Empire, le denier, qui avait été pendant la République romaine une pièce d'argent de titre et de valeur fort respectables, était devenu une piécette de cuivre de valeur si infime, qu'au dire de Cassiodore, qui écrivait sous le règne de Théodoric, il en fallait 6 000 pour équivaloir à un sou.

La frappe du cuivre s'est poursuivie pendant le haut Moyen Âge, dans les premiers temps des royaumes barbares, quand existait encore un pouvoir royal, capable d'imposer la valeur fiduciaire de ces frappes. Mais quand le pouvoir central disparaît, quand le régime d'échanges se réduit, cette frappe cesse, et l'on n'a plus qu'une monnaie de métal précieux. Le cas de l'Angleterre est un cas spécial : on a continué à frapper le cuivre parce que l'on ne disposait pas d'un autre métal. Le pays ne produisait ni or ni argent, et les échanges commerciaux n'en apportaient pas. Cette pratique monétaire se poursuivit jusqu'à la conquête normande.

En France, on frappait deniers et oboles, contenant un poids d'argent donné, jusqu'aux transformations du xiie siècle. De nouvelles monnaies d'argent et d'or apparurent, d'une valeur beaucoup plus importante, et tendaient déjà à réduire le denier à la valeur de monnaie d'appoint. Le règne décisif fut celui de Philippe le Bel. Pour pouvoir réaliser ses opérations de mutation monétaire (cours d'une pièce d'or ou d'argent modifié sur l'échelle de la monnaie de compte, livre et sou), il fallait que le denier soit démonétisé, c'est-à-dire qu'il ne corresponde pas effectivement au douzième du sou. Si [...]

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Écrit par :

  • : archiviste-paléographe, bibliothécaire à la bibliothèque historique de la Ville de Paris

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Pour citer l’article

Jean DÉRENS, « BILLON », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/billon/