ABBOTT BERENICE (1898-1991)

Certaines figures de l'histoire de l'art occupent des places singulières car elles ne se sont pas accomplies dans le domaine précis de la création artistique qui fut leur première passion. C'est le cas de l'Américaine Berenice Abbott, qui voulait se consacrer à la sculpture et qui expérimenta l'approche de la matière, de l'espace et de la lumière dans le domaine de la photographie. Outre son œuvre de portraitiste et de « documentaliste » de l'architecture new-yorkaise, elle a révélé au monde le photographe français Eugène Atget (1857-1927), considéré aujourd'hui, en grande partie grâce à elle, comme l'un des fondateurs de la photographie moderne.

Née le 17 juillet 1898 à Springfield, dans l'État de l'Ohio, Berenice Abbott entreprend des études de journalisme à la Columbia University de New York en 1918. Elle veut alors réaliser un rêve longuement mûri durant son enfance provinciale. Mais, attirée par la création artistique – qu'elle considère alors comme un champ d'investigations journalistiques –, elle suit également des cours d'histoire de l'art et d'art plastique. À Greenwich Village, elle visite l'atelier de Marcel Duchamp et rencontre Man Ray dont elle devient une amie. Elle veut être sculpteur et, en 1921, elle part pour Paris ; là, elle fréquente l'Académie de la Grande Chaumière, les ateliers de Constantin Brancusi et d'Émile Bourdelle. En 1923 elle devient l'assistante de Man Ray tout en commençant à pratiquer la photographie. Elle se spécialise très vite dans le portrait et ouvre un magasin-studio rue du Bac. Elle se consacre aux portraits d'intellectuels et d'artistes et reçoit des commandes de plusieurs maisons d'édition. Cocteau, James Joyce, Sylvia Beach, Gide, Foujita, Max Ernst ou la princesse Bibesco sont ses modèles.

C'est en 1925 qu'elle rencontre, grâce à Man Ray, le photographe Eugène Atget, inlassable chroniqueur d'un Paris architectural qu'il explore systématiquement, de vitrines en hôtels particuliers, de classes sociales en paysages urbains, [...]


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Christian CAUJOLLE, « ABBOTT BERENICE - (1898-1991) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 octobre 2017. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/berenice-abbott/