QUANTUM DE PLANCK

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Le 14 décembre 1900, Max Planck (1858-1947), professeur de physique à l'université de Berlin, propose, lors d'une séance de la Société allemande de physique, une vision radicalement nouvelle du rayonnement des corps portés à haute température. Deux mois plus tôt, il avait explicité la distribution spectrale du rayonnement du corps noir selon une loi qui s'était révélée correspondre très précisément aux mesures effectuées par ses collègues expérimentateurs. Pour justifier cette loi et la dériver de principes plus fondamentaux, il adopte le point de vue selon lequel la matière chauffée peut se décrire comme un ensemble d'oscillateurs vibrant dont les échanges d'énergie sont « composés d'un nombre bien défini de parties égales, et pour cela les physiciens utilisent la constante naturelle h = 6,65 × 10—27 erg.seconde ». Ce quantum d'action, appelé depuis lors constante de Planck, mesure en quelque sorte le caractère granulaire d'un échange énergétique. Bien que Planck n'en ait pas été immédiatement conscient, cette irruption du discontinu sonnait le glas de la physique classique et ouvrait l'âge quantique.

Max Planck

Max Planck

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Le physicien allemand Max Planck (1858-1947), père de la physique quantique et Prix Nobel de physique en 1918. 

Crédits : Hulton Archive/ Getty Images

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—  Bernard PIRE

Écrit par :

  • : directeur de recherche au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Pour citer l’article

Bernard PIRE, « QUANTUM DE PLANCK », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/quantum-de-planck/