POULAILLE HENRY (1896-1980)

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Fils d'un charpentier militant syndicaliste et d'une canneuse de chaises, Henry Poulaille occupe une place très particulière dans le monde des lettres françaises : celle de l'écrivain prolétarien, au même titre qu'un Tristan Rémy, un Marc Bernard ou un Louis Guilloux. Mais ce sont les conditions mêmes de la vie ouvrière qui décident de son existence et de sa carrière : orphelin à quatorze ans (son père meurt des suites d'un accident de travail et sa mère, la même année, de tuberculose), il poursuit, tout en travaillant comme garçon de courses chez un pharmacien, ses lectures d'autodidacte libertaire. Antimilitariste actif durant la Première Guerre mondiale, il travaille comme manœuvre puis comme homme de corvée avant d'entrer chez Grasset comme secrétaire (1923). Il collabore alors au journal montmartrois La Vache enragée, où ses articles sur Charles Vildrac, Jean-Richard Bloch, Marcel Martinet attirent l'attention de ce dernier qui l'invite à publier des contes dans L'Humanité (recueillis dans Âmes neuves, son premier livre, en 1925). Il devient ensuite responsable de la page littéraire du journal de la C.G.T., Le Peuple, et publie des chroniques dans Paris-Soir.

Le nom de Poulaille est intimement lié, à partir de cette époque, à l'élaboration de la doctrine de la littérature prolétarienne, dont les principaux thèmes seront repris dans son livre-manifeste : Nouvel Âge littéraire (1930). Issu du peuple, l'écrivain prolétarien exerce un don ou une mission, mais ne considère pas la littérature comme un métier. Il tente de concilier deux projets peut-être inconciliables : un humanisme traditionnel fondé sur l'authenticité et une volonté d'exprimer les aspirations irréductibles du prolétariat. Lors de la création, en 1929, du mouvement populiste (Léon Lemonnier et André Thérive), qui entendait s'opposer à l'« esthétisme immoraliste » à la mode en faisant du peuple un objet littéraire de choix, Poulaille précise sa position : la littérature prolétarienne doit être une li [...]

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Écrit par :

  • : agrégé de l'Université, docteur ès lettres, écrivain

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Daniel OSTER, « POULAILLE HENRY - (1896-1980) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/henry-poulaille/