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Finistère du continent eurasiatique, ouverte sur le grand large par trois façades maritimes, bénéficiant, par sa situation en latitude qui la place à mi-distance de l'équateur et du pôle Nord, d'un climat tempéré, la France voit alterner sur son territoire les grandes zones de plaines et de plateaux des bassins sédimentaires et fluviaux et les reliefs montagneux situés sur sa périphérie, à l'exception toutefois de la forteresse du Massif central qui occupe une importante fraction de sa partie méridionale.

Ces conditions géographiques ont largement déterminé son histoire. C'est sur le territoire de la France future que viennent s'échouer, au cours des siècles, les vagues migratoires successives, souvent venues d'Asie, qui repoussent vers l'ouest les populations du continent. Dès l'origine, les ancêtres les plus lointains des Français d'aujourd'hui sont issus d'un brassage de peuples dont les strates successives se sont déposées sur cette extrémité occidentale de l'Europe géographique.

Avant d'être la France et même la Gaule, le territoire actuel constitue une mosaïque de menues communautés éphémères qui entrent en contact, durant l'Antiquité, avec les peuples voisins par la guerre ou le commerce. La conquête fait de ce territoire un simple élément de l'empire universel rêvé par Rome, avant que les invasions barbares ne détruisent celui-ci et n'édifient sur ses ruines des royaumes aux frontières changeantes, cependant que se construit une civilisation originale mêlant apports romains et coutumes barbares, unifiés par le christianisme qui devient à partir du ive siècle le ciment de l'Occident.

Il faut attendre le ixe siècle pour que le partage de l'empire franc constitué par Charlemagne permette que s'individualise une Francia occidentalis, noyau originel de la France. Dès lors débute une période de près de neuf siècles au cours desquels se construit une identité française marquée par trois traits majeurs. En premier lieu, son unité territoriale résultant d'innombrables conflits, acquisitions, mariages ou héritages, aboutit au xviiie siècle à la création d'un ensemble a [...]


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Écrit par :

  • : professeur émérite des Universités à l'Institut d'études politiques de Paris

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Pour citer l’article

Serge BERSTEIN, « FRANCE - Vue d'ensemble », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/france-vue-d-ensemble/