GUTHRIE EDWIN RAY (1886-1959)

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Psychologue américain de l'école béhavioriste, théoricien du comportement et de l'apprentissage. Après avoir fait ses études à l'université de Pennsylvanie, Guthrie obtient son doctorat en 1912. Il commence sa carrière universitaire en 1914 à l'université de Washington, qu'il ne quittera qu'en 1956. Ses livres les plus importants sont : La Psychologie de l'apprentissage (The Psychology of Learning, 1935) et Des chats dans une boîte à problèmes (Cats in a puzzle-box, 1946), en collaboration avec Horton.

Bien qu'il fût très marqué dès 1913 par Watson, dont il adopte les principes essentiels, le béhaviorisme de Guthrie n'a pas l'ampleur de celui de Watson. D'autre part, sa théorie de l'apprentissage est d'une rare économie et sa conception du comportement est très mécaniste : « Tout ce que peut faire l'homme le plus sophistiqué dans une situation donnée, dit-il, est de contrôler ses muscles selon un certain ordre et un certain modèle. La sophistication consiste à développer de nouveaux ordres et de nouveaux modèles et à les rendre dépendants du signal approprié. » Et il justifie cette conception atomistique du comportement en empruntant ses exemples à la vie de tous les jours. Guthrie, par ailleurs, préfère à l'expérimentation proprement dite l'exposé théorique et l'argumentation à partir de faits observés dans la vie quotidienne. Ce n'est que contraint et forcé par les critiques qu'il entreprendra ses expériences sur les chats, dont il rend compte dans son livre de 1946.

Le principal intérêt de la théorie de Guthrie est double : d'une part, elle a contribué à mettre l'accent sur l'apprentissage en un seul essai et sur le principe de la discontinuité de l'apprentissage (apprentissage « tout ou rien ») ; d'autre part, du fait de sa simplicité et de ses caractéristiques, elle a rendu possible la construction du modèle mathématique de l'échantillonnage du stimulus (Estes, Burke) et de ses variantes : le modèle des composantes, le modèle linéaire et le modèle des configurations.

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Écrit par :

  • : ancien professeur de psychologie comportementale à l'université de Lille-III

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Pour citer l’article

Pierre LECOCQ, « GUTHRIE EDWIN RAY - (1886-1959) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/edwin-ray-guthrie/