POTOK CHAÏM (1929-2002)

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Romancier, essayiste et auteur de livres pour la jeunesse, Chaïm Potok est l'auteur d'une œuvre importante par laquelle, dès la publication de L'Élu en 1967, il se rattache à l'école de New York, un groupe informel d'écrivains qui ont réussi à imposer les héros juifs et américains de leurs romans comme des personnages de premier plan dans la littérature américaine de la seconde moitié du xxe siècle.

Chaïm Potok est né à New York, dans le Bronx, le 17 février 1929, de parents venus de Pologne en 1921. La famille vivant dans l'orthodoxie religieuse la plus stricte, il suit naturellement l'enseignement des hassidim, mais manifeste, dès l'âge de dix ans, un certain talent pour le dessin et la peinture. Son père et ses maîtres de l'école talmudique le dissuadent d'exploiter ce don et l'encouragent, au contraire, à poursuivre de sérieuses études à la fois laïques et religieuses à la très orthodoxe Yeshiva University de New York. Il y obtient un diplôme de lettres en 1950, et poursuit des études religieuses au Jewish Theological Seminary qu'il quitte en 1954, après avoir été ordonné rabbin.

Dès l'âge de seize ans cependant, moment où il découvre Evelyn Waugh et James Joyce, Chaïm Potok forme le projet de devenir écrivain. Cette ambition se concrétise à l'issue de la période 1955-1957 durant laquelle il sert comme aumônier militaire en Corée : « Une expérience cruciale, fondamentale, qui m'a totalement transformé. » La mort de plusieurs de ses amis, les dangers encourus pour sa propre vie, les atrocités dont il est le témoin dans cette période d'après guerre lui inspirent un premier récit qu'il transformera des années plus tard pour le publier sous forme de roman : Je suis l'argile (1992).

Son expérience le conduit surtout à remettre en question de manière radicale les rapports entre religion et culture profane, et à abandonner l'orthodoxie pour une pratique conservatrice mais moins extrême de la religion. De retour aux États-Unis, il entreprend des études de philosophie à l'université de Pennsylvanie, où il soutient un doctorat en 1965. Au même moment, il se lance dans la r [...]


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Lazare BITOUN, « POTOK CHAÏM - (1929-2002) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/chaim-potok/