HANLEY JAMES (1901-1985)

Cet auteur a été surtout considéré comme un grand écrivain de la mer au style réaliste. Ces qualificatifs se révèlent insuffisants à l'analyse ; en effet, si les grands romans de la mer de James Hanley ont suscité l'enthousiasme de ses pairs, ils ne représentent avec les nouvelles portant sur le même sujet qu'à peine le quart de son œuvre. Quant à son « réalisme », si la toile de fond de ses récits est effectivement peinte avec sobriété et minutie, c'est pour mieux donner leur essor aux grands mouvements de la vie intérieure et imaginative des personnages. Ceux-ci, saisis dans des milieux ouvriers ou petits-bourgeois, étriqués et marginalisés, notamment le Liverpool de l'immigration irlandaise, déjouent les limites de leur environnement physique et humain par une sorte d'implosion vers le rêve, la fantaisie, l'accomplissement du désir (nous reconnaissons chez Hanley à la fois la condition et la quête du celte en milieu anglo-saxon, où il a passé l'essentiel de sa vie).

Fils d'un chauffeur de navire dublinois qui émigre à Liverpool, James Hanley, après avoir bourlingué sur toutes les mers pendant une dizaine d'années, et avoir fait divers métiers, notamment celui de son père, trouve à vingt-neuf ans un éditeur pour son premier roman Le Tourbillon. Il publie la même année (1930) deux autres ouvrages à compte d'auteur, Le Prisonnier allemand et Une passion avant la mort où l'on voit poindre la thématique hanleyenne de l'exacerbation des sentiments par les contraintes extérieures. Dans les trois années qui suivent paraissent Le Dernier Voyage, Les Hommes de l'obscurité, Boy, Le Soutier Haslett, Flux et Reflux et Le Capitaine Bettell, romans et nouvelles où il traite le sujet de l'homme soumis à la mer, aux bateaux, à l'autorité du capitaine. Certains sont d'une grande violence. Ainsi Boy (1931), qui montre un jeune garçon, passager clandestin à bord d'un cargo, soumis aux caprices sexuels de l'équipage puis assassiné, va donner lieu à une controverse célèbre. L'œuvre est fortement prise à partie par Hugh Walpole, mais sa qualité autant que le droit d'expression de l'ar [...]


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Michael SCOTT, « HANLEY JAMES - (1901-1985) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 juin 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/james-hanley/