BOULARD FERNAND (1898-1977)

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Prêtre et sociologue du catholicisme – par où son nom est lié à celui de Gabriel Le Bras –, le chanoine Boulard est arrivé à la sociologie par souci pastoral. Curé d'une paroisse rurale, puis aumônier de la J.A.C. (Jeunesse agricole chrétienne), il publia d'abord L'Art d'être curé de campagne (1941). Lorsqu'il écrit, avec les abbés Achard et Emerard, Problèmes missionnaires de la France rurale (2 vol., 1945), il montre la nécessité, pour le clergé rural, de connaître la vie sociale de ses paroisses. L'ouvrage Essor ou déclin du clergé français ? (1950), qui s'interroge sur le rôle du prêtre, est déjà un ouvrage de sociologie. Entre-temps, Fernand Boulard était entré en contact avec Gabriel Le Bras, qui avait, dès 1931, lancé un appel demandant qu'on étudiât la pratique du catholicisme en France.

En 1947, avec G. Le Bras, il établit la Carte religieuse de la France rurale sur la base des données de Le Bras et de données nouvelles (les éditions de cette carte allaient se succéder, de plus en plus complètes et de plus en plus précises). Ensuite il met en œuvre un immense dispositif d'enquête, pour se livrer enfin à une réflexion sur le sens de résultats minutieusement établis.

L'incitation de Le Bras était double : d'une part, rassembler un maximum de renseignements sur les pratiques, présentes et passées, pour tracer un tableau en quelque sorte tachiste à partir de touches multiples ; d'autre part, chercher des critères simples de la pratique permettant la quantification. C'est cette seconde voie, plus austère et permettant de disposer immédiatement les données selon les exigences de la statistique et de la cartographie que choisit Fernand Boulard. L'essentiel de ces méthodes a été exposé dans l'ouvrage collectif : Comment réaliser un recensement d'assistance à la messe dominicale (1960), dont il avait dirigé la composition.

La réalisation de ce programme donna lieu à une vaste campagne d'enquêtes à travers toute la France. Enquêtes rurales d'abord facilitées par la connaissance personnelle qu'ont les curés de la pratique [...]

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François-André ISAMBERT, « BOULARD FERNAND - (1898-1977) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/fernand-boulard/