CONQUÊTE DE L'ESPACE

En 1492, Christophe Colomb partait à la conquête d'un Nouveau Monde ; un demi-millénaire plus tard, la conquête de l'espace va bon train : découvrir est l'honneur de l'homme !

Le premier satellite artificiel de la Terre, Spoutnik, est mis en orbite en 1957. Gagarine accomplit le premier vol spatial humain en 1961. Armstrong foule le sol de la Lune en 1969. L'ère spatiale est ainsi ouverte.

De l'« Espace de prestige » à l'« Espace utile », la transition fut ensuite remarquablement rapide. Les incitations militaires jouèrent un rôle essentiel. Observer, écouter, communiquer, guider sont les impératifs d'un système de défense. Mais des opérations de même nature, sinon de même objectif, sont évidemment bénéfiques pour le développement du confort et de l'efficacité de la vie civile quotidienne : amélioration des télécommunications, diffusion des programmes de télévision, aide à la navigation, etc.

La saine gestion de notre planète Terre exige des observations précises, fiables, et à cadence rapide. Les images satellitaires sont utilisées pour la surveillance et, si possible, la prévention de phénomènes tels que la désertification ou les catastrophes qu'elles soient naturelles ou dues à des activités humaines. L'observation de l'atmosphère et des océans à l'aide de satellites a apporté à la météorologie une impulsion inestimable. Mais les satellites ont encore d'autres mérites : ils peuvent être le support d'appareils scientifiques braqués vers les divers objets qui meublent l'Univers ou emportés vers d'autres planètes. La liste des progrès ainsi réalisés dans la connaissance du cosmos est impressionnante. Le télescope spatial Hubble, mis en orbite en 1990, a illuminé l'astronomie. Le satellite européen Hipparcos, lancé la même année, a permis de dresser un nouveau catalogue stellaire avec une précision angulaire cent fois supérieure à celle des données obtenues à partir d'observatoires terrestres. Des missions vers le Soleil, les planètes et les comètes ont bouleversé nos connaissances sur le système solaire. Les expériences de physique, de chimie, de biologie à bord de l [...]

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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie, membre de l'Académie des sciences, ancien ministre

Pour citer l’article

Hubert CURIEN, « CONQUÊTE DE L'ESPACE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/conquete-de-l-espace/