Mesurer la distance Terre-Lune

Mesurer la distance Terre-Lune

Crédits : Encyclopædia Universalis France

Cinq panneaux réflecteurs ont été déposés sur la Lune : trois réflecteurs américains, lors des missions Apollo-11, 14 et 15, et deux réflecteurs français, lors des missions soviétiques Lunakhod-1 et 2. Ces réflecteurs ont tous la propriété de réfléchir la lumière dans la même direction que la direction de la réception.
Pour mesurer la distance Terre-Lune, une impulsion lumineuse laser est envoyée vers la Lune au moyen d'un télescope optique. La lumière est réfléchie par l'un des réflecteurs vers la Terre. Un détecteur permet de réceptionner le peu de lumière qui revient de la Lune et de l'isoler de la lumière ambiante parasite. À partir du temps mis par la lumière, dont on connaît la vitesse, pour faire cet aller-retour, il est possible de déterminer la distance Terre-Lune. La précision des mesures est aujourd'hui de l'ordre de 1 millimètre. Cette technique est également utilisée pour déterminer la position de satellites munis de réflecteurs (G.P.S., Etalon, Lageos).