ZOOLOGIE (HISTOIRE DE LA)

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Georges Cuvier

Georges Cuvier
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Monde animal: classification sommaire

Monde animal: classification sommaire
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Ernst Haeckel

Ernst Haeckel
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Jane Goodall

Jane Goodall
Crédits : M. Neugebauer/ avec l'aimable autorisation de l'Institut Jane Goodall

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Aristote et les origines de la science des animaux

L'être humain a, depuis toujours, observé les animaux ; les connaissances qui en résultent se trouvent dans toutes les cultures humaines et ont principalement une vocation utilitariste lorsqu'il s'agit de connaître les mœurs des animaux chassés, des prédateurs, des commensaux, des parasites ou des espèces domestiques...

C'est Aristote (384-322 av. J.-C.) qui est l'auteur de l'œuvre zoologique de l'Antiquité la plus remarquable en ce qu'il analyse l'ensemble des phénomènes de la nature et de l'être humain dans une approche unifiée. Il réalise la classification d'environ 500 espèces d'animaux en se fondant sur les modes de vie, l'anatomie et la physiologie. Il mêle à ses observations personnelles celles qu'il recueille auprès de pêcheurs et de bergers. Si nombre de ses descriptions sont précises, d'autres sont plus douteuses : il évoque l'hibernation de certains oiseaux, leur transmutation (une espèce en devient une autre par une sorte de métamorphose), l'apparition de certains animaux par génération spontanée, la guerre que se livrent en Afrique les grues et les Pygmées... Pline l'Ancien (23-79) adopte quant à lui une perspective encyclopédique, et son Naturalis Historia est le plus vaste ouvrage sur la nature qui nous soit parvenu de l'époque romaine. Il consacre quatre livres sur trente-sept aux animaux et quatre autres aux remèdes que l'on peut en tirer. Malgré le manque de cohérence de l'ensemble, son histoire naturelle devient un modèle au moins jusqu'au xviiie siècle.

L'observation de la nature au Moyen Âge est souvent décrite comme une époque de régression par rapport à l'Antiquité. Cette présentation stéréotypée cache une grande [...]

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Écrit par :

  • : docteur en sciences de l'environnement, historienne des sciences et de l'environnement, chercheuse associée au laboratoire SPHERE, CNRS, UMR 7219, université de Paris-VII-Denis-Diderot

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Pour citer l’article

Valérie CHANSIGAUD, « ZOOLOGIE (HISTOIRE DE LA) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/zoologie-histoire-de-la/