ZOO ou PARC ZOOLOGIQUE

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Une brève histoire des zoos

De tous temps des « ménageries » ont existé. Les animaux – signes de richesse et de puissance, sources d'amusement et de curiosité, ou dressés à des fins utilitaires (chasse, guerre...) – ont ainsi accompagné l'homme tout au long de son histoire.

Dans l'Égypte antique, on gardait dans des espaces particuliers les animaux « sacrés », aussi bien des mammifères – « cynocéphales » (babouins), mangoustes, lions, hippopotames – que des oiseaux – ibis, cigognes, vautours –, des reptiles – crocodiles, serpents – et des poissons – brochet, perche. Les Égyptiens utilisaient aussi certaines espèces pour la chasse (léopards, guépards, hyènes rayées...) et ils « apprivoisaient » également certains animaux tels que les gazelles, les cobes, les oryx ... Les Romains, quant à eux, maintenaient en cage nombre d'espèces de mammifères (lion, tigre, ours...) qui leur servaient pour les jeux du cirque, leur distraction favorite. Ils dressaient les animaux à se battre entre eux ou avec des hommes.

Rois, princes et nobles constituaient souvent des ménageries d'animaux exotiques pour leur plaisir et leur curiosité. Ainsi, la ménagerie de Versailles, créée sous Louis XIV entre 1662 et 1669, fut l'une des plus importantes d'Europe. Elle fut d'ailleurs souvent imitée : le parc de Schönbrunn à Vienne en fit une copie en 1756, en partie préservée dans ce qui deviendra le zoo de Vienne.

Rompant avec ces ménageries princières ou royales, la création, en 1794, de la ménagerie du Jardin des Plantes, dans ce qui était devenu l'année précédente le Muséum d'histoire naturelle, en lieu et place du Jardin royal des plantes médicinales, donne le coup d'envoi des zoos modernes. Ces derniers seront désormais dédiés à l'étude scientifique des animaux et ouverts à tous.

Il faudra attendre plus de trente ans pour que les autres grandes villes européennes se dotent de ce type de zoos. Ceux-ci se sont tout d'abord développés en Angleterre (Londres en 1826, Dublin en 1830, Bristol en 1834, Édimbourg en 1839) puis, aux Pays-Bas (Amsterdam en 1838), en Allemagne (Berlin en 1841), en Belgique (Anvers en 1843) et, de nouveau, en France (Lyon en 1856, Mulhouse en 1866). Aux États-Unis, les zoos n'apparaîtront qu'au cours de la seconde moitié du xixe siècle (Philadelphie en 1859, Chicago et Saint-Louis en 1874, Cincinnati en 1875...). À cette époque, l'ouverture des ménageries et des jardins zoologiques était motivée par la découverte et l'étude de la diversité des espèces animales, de leur biologie et de leurs « mœurs ». Le public, quant à lui, venait « voyager » et contempler ces animaux sauvages. Rappelons l'engouement que suscita en France la girafe offerte en 1826 par le pacha d'Égypte Méhémet-Ali à Charles X lorsque celle-ci traversa le pays, l'année suivante, de Marseille à Paris.

Au début du xxe siècle, les parcs zoologiques deviennent des lieux de distraction populaire. Ils vont alors se transformer. En 1907, en créant le zoo de Stellingen dans la banlieue de Hambourg, l'Allemand Carl Hagenbeck junior, célèbre marchand d'animaux, invente un nouveau genre de zoo en rupture totale avec le passé : les cages et les enclos traditionnels sont remplacés par des systèmes de fossés (secs ou en eau) et de trompe-l'œil, mettant en scène les animaux dans une apparente liberté. Ce mode de présentation sera abondamment repris, en particulier en 1934 pour la création du zoo de Paris, dit « de Vincennes », et continue d'inspirer les nouveaux zoos.

Au cours de la seconde moitié du xxe siècle, une contestation, parfois forte, s'élève, remettant en question le rôle et l'utilité des zoos. Ces établissements sont alors souvent accusés non seulement de « piller » la nature, mais également de détenir les animaux dans des conditions inadaptées. Des mouvements anti-zoos expriment à leur façon une prise de conscience écologique et éthique caractéristique des années 1960 et 1970.

À cette même époque, deux étapes importantes marquent l'évolution des zoos. En 1959, Gerald Durrell ouvre, à Jersey, un zoo entièrement consacré à l'élevage d'espèces menacées, pour la plupart peu « spectaculaires ». C'est lui qui initie réellement la conservation en captivité (ex situ), tout en accomplissant un travail exemplaire de protection et de réint [...]

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Zoo : de l'exhibition à la conservation

Zoo : de l'exhibition à la conservation
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Zoo : fonctionnement d'un E.E.P.

Zoo : fonctionnement d'un E.E.P.
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Zoo : programmes en captivité

Zoo : programmes en captivité
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Écrit par :

  • : docteur vétérinaire, maître de conférences au Muséum national d'histoire naturelle

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Pour citer l’article

Jean-Luc BERTHIER, « ZOO ou PARC ZOOLOGIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 octobre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/zoo/