COPPENS YVES (1934- )

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Du Tchad à l'Éthiopie

L'opération conduite au Tchad – qui en réalité dure sept ans, de 1960 à 1966 – se solde par la découverte de plusieurs dizaines de gisements de vertébrés, du Miocène supérieur à l'Holocène, et de plusieurs centaines de gisements archéologiques. Ces travaux, qui permettent à Yves Coppens d'établir une échelle biostratigraphique pour les grands Mammifères et de reconstituer des paysages et des climats anciens, vont ouvrir la voie à la découverte, par Michel Brunet et son équipe, quelque trente ans plus tard, dans cette même région du Tchad, du premier Australopithèque du centre de l'Afrique (Australopithecus bahrelghazali), plus connu sous le nom d'Abel, puis du crâne de Toumaï (Sahelanthropus tchadensis), considéré comme le plus ancien hominidé.

Cette première recherche africaine lui vaut, en 1963, le prix Edmond Hebert de l'Académie des sciences. Ces expéditions au Tchad révèlent la compétence de l'homme de terrain et une remarquable capacité de synthèse ; elles attirent alors l'attention du professeur Camille Arambourg. Connu notamment pour avoir conduit la première expédition scientifique dans la basse vallée de l'Omo, en Éthiopie, en 1932-1933, ce dernier décide de faire de lui son héritier scientifique. Yves Coppens l'accompagne en 1966 en Algérie, où il part entreprendre des fouilles dans le Constantinois. Ce voyage est à l'origine de toute une série de missions et de travaux dans l'ensemble du Maghreb. Parallèlement, en 1967, Yves Coppens prend la direction de l'équipe française de l'expédition internationale de l'Omo fondée par Camille Arambourg, Louis Leakey et Francis Clark Howell. Un mois à peine après le début des recherches, la mission française découvre une mandibule d'hominidé, la première d'Éthiopie et la plus ancienne connue alors au monde puisque, avec un âge de deux millions et demi d'années, elle dépasse nettement celui du crâne découvert par Louis et Mary [...]


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Pour citer l’article

Herbert THOMAS, « COPPENS YVES (1934- ) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/yves-coppens/