YOGA

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Historique

Définitions

Le mot yoga apparaît dans les documents littéraires les plus anciens que nous possédons sur la culture indienne : les hymnes védiques (début du IIe millénaire av. l'ère chrétienne). Il exprime, toujours en contexte guerrier, l'action d'atteler des chevaux fougueux au char de bataille d'un prince ou d'un dieu – avec toute une série d'implications : difficulté de l'entreprise (à une époque où le collier d'épaule n'existait pas), admiration suscitée par le résultat lorsque les coursiers « bien attelés » (su-yukta) sont au meilleur de leur efficacité, etc. Technique aristocratique, donc savante et prestigieuse, le yoga sera toujours tenu pour tel en Inde et, de ce fait, réservé à une élite d'initiés : « La vérité du yoga est secrète, on ne doit pas la divulguer ; Śiva la réserve à l'adepte parfait que le yoga transforme en un écrin digne des joyaux les plus beaux » (Hamsa Upaniṣad, I.3).

Dans les textes en prose du Veda, le sens du terme s'élargit : un yoga devient une méthode, une recette, quel que soit le champ de son application. Telle est la signification que le mot conservera en sanskrit classique, où il peut désigner n'importe quelle discipline. Néanmoins, ce sont surtout les conduites psychologiques, morales, spirituelles, religieuses qui, de préférence, se voient qualifiées de yoga – et, bien entendu, en tout premier lieu, un ensemble d'exercices psychiques et corporels orientés vers l'obtention d'un bien spirituel et qui constituent le yoga par excellence ou, comme on dit souvent, le rāja-yoga, équivalent indien de l'art royal (rājan veut dire « roi ») des alchimistes occidentaux. La comparaison est d'autant plus valable que le yoga est aussi une alchimie, puisqu'il se propose de transmuer l'individu afin de lui permettre de sortir du monde phénoménal, de quitter la multiplicité existentielle pour atteindre l'Unité essentielle et se fondre en elle.

Avec cette signification spécifique, le mot yoga apparaît pour la première fois dans les Upaniṣad et dans la Bhagavad [...]


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  • : docteur ès lettres, professeur à l'université de Lyon-III

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Pour citer l’article

Jean VARENNE, « YOGA », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/yoga/