YÉMEN

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Nom officielRépublique du Yémen (YE)
Chef de l'ÉtatRashad al-Alimi (président du Conseil de direction présidentiel depuis le 19 avril 2022)
Chef du gouvernementMaïn Abdelmalek Saïd (depuis le 18 octobre 2018)
CapitaleSanaa
Langue officiellearabe
Unité monétairerial yéménite (YER)
Population31 582 000 (estim. 2021)
Superficie (km2)528 076

La personnalité géographique du Yémen

Bastion extrême de la péninsule arabique dominant le détroit de Bab el-Mandeb entre la mer Rouge et l'océan Indien, le Yémen est un ensemble de hautes terres qui culmine à 3 760 m au Jebel Nabi Chaub. Ici, la plate-forme arabique est à la fois relevée et brisée, et participe à la grande zone de fracture du Rift africain. Le socle ancien est en général masqué par une épaisse couverture sédimentaire ou par d'immenses tables basaltiques de plusieurs centaines de mètres d'épaisseur, car le volcanisme marque souvent de son empreinte les paysages yéménites.

Schématiquement, on distingue trois grands ensembles régionaux : la plaine côtière de la Tihama, le massif montagneux et les plateaux orientaux qui plongent vers la cuvette désertique du Rub' al-Khali. En bordure de l'océan Indien, dans l'ancien Yémen du Sud, la plaine littorale est plus étroite et plus discontinue, et les plateaux orientaux remplacent progressivement le massif montagneux.

La Tihama est une plaine littorale large d'un peu moins de 50 kilomètres, qui s'étire le long de la mer Rouge sur plus de 400 kilomètres et se prolonge vers le Nord en Arabie Saoudite. Cette bande côtière bordée de récifs coralliens est soumise à un climat très répulsif, caractérisé par une chaleur accablante (avec des températures atteignant parfois 54 0C) aggravée par la forte humidité atmosphérique, en dépit de précipitations très faibles (souvent inférieures à 100 mm/an). La basse Tihama, à l'ouest, est un désert côtier : selon les témoignages de voyageurs du xixe et du début du xxe siècle, l'eau était si rare et si médiocre sur la côte qu'on la mendiait aux navires de passage.

En revanche, la haute Tihama, plus à l'est, au contact de la montagne, est mieux arrosée (entre 200 à 400 mm/an), et surtout peut utiliser les cours d'eau temporaires qui descendent des sommets voisins. Le système d'irrigation traditionnel utilise des digues sommaires étalant les eaux de crue, mais, depuis les années 1970, de grands travaux ont permis d'étendre les surfaces irriguées, soit par la construction de barrages, soit par le pompage de la nappe phréatique. De nouvelles cultures ont ainsi fait leur apparition (canne à sucre, banane, luzerne, arachide, coton) à côté des cultures vivrières traditionnelles (millet et sorgho).

Le contact entre la basse et la haute Tihama est marqué par tout un chapelet de petites villes. Sont particulièrement actives Beit al-Faqih, Zabid, qui fut au Moyen Âge la capitale politique, culturelle et religieuse de la Tihama, et surtout Bajil, gros marché agricole et petit centre industriel sur la route Hodeida-Sanaa. Le long du littoral, Moka, modeste port de pêche, donne l'impression d'une ville déchue, comparée à son ancienne prospérité de port d'exportation du café. Moka a été ruiné par les guerres, les tremblements de terre et l'ensablement. Au nord d'Hodeida, Salif exporte depuis décembre 1987 le pétrole yéménite et accueille une raffinerie. La seule ville importante de la Tihama est Hodeida, dont la population atteint 680 000 habitants (estimation de 2007) en tenant compte de l'arrivée des Yéménites chassés d'Arabie Saoudite en 1990 ; Hodeida n'était qu'un village de pêcheurs lorsque au milieu du xixe siècle, les Turcs décidèrent d'en faire le principal port yéménite. Le port moderne a été aménagé par les Soviétiques dès 1960, et est devenu le débouché de Sanaa, depuis la construction par les Chinois en 1961 d'une très belle route asphaltée reliant Hodeida à la capitale. Grâce à sa fonction commerciale, étroitement liée au port et à son activité industrielle, Hodeida est une ville dynamique, un des pôles économiques du Yémen. Mais cette ville sans passé, aux tristes immeubles de béton, ne présente aucun intérêt architectural, à la différence de la plupart des autres villes yéménites, dont les maisons traditionnelles en hauteur, avec leurs façades richement décorées, sont d'une fascinante beauté.

En bordure de l'océan Indien, la plaine littorale, assez large à l'ouest d'Aden, devient de plus en plus étroite et discontinue à l'est. D'ailleurs, à l'est d'Aden, le climat est de plus en plus aride, et seules les embouchures des wadis portent quelques riches terres agricoles où se mêlent agrumes, cocotiers, p [...]

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Yémen : carte physique

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Sanaa (Yémen)

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Pour citer l’article

Laurent BONNEFOY, André BOURGEY, Serge CLEUZIOU, « YÉMEN », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 juillet 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/yemen/