XÉNOPHON (426 av. J.-C. env.- 354 av. J.-C.)

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Une vie mouvementée

La vie de Xénophon est mal connue : une courte biographie de Diogène Laërce, une notice de la Souda. Mais ce personnage souple a eu des sincérités successives ; son souci de propagande s'est ajusté aux lieux, aux circonstances, au public ; il a beaucoup parlé de lui-même. Aussi peut-on, comme E. Delebecque, tenter d'appliquer à son œuvre la critique interne, pour établir avec quelque précision les étapes et les dates de sa carrière.

L'élève de Socrate

Citoyen d'Athènes, né vers 426 avant notre ère, Xénophon appartient à la génération des élèves de Socrate : à dix-huit ans, il s'attache au maître et suit ses leçons jusqu'en 401. Plusieurs de ses œuvres (Apologie de Socrate, Banquet, Mémorables) feront revivre ses entretiens familiers. Aristocrate aisé, Xénophon appartient à la classe des chevaliers. Il servit sous les Trente dans la cavalerie et composa ses traités De l'art équestre et l'Hipparque. En d'autres temps, une carrière politique facile attendait cet élève de Prodicos et d'Isocrate. Son œuvre d'historien s'amorçait avec les deux premiers livres des Helléniques, qui voulaient continuer Thucydide. Mais, en 404, c'est la victoire de Sparte : Athènes doit livrer sa flotte, raser les Longs Murs. Quelle place dans une cité vaincue pour un jeune homme entreprenant, qui cache mal ses sympathies lacédémoniennes ? L'occasion vient de Perse où le roi Artaxerxès est contesté par son jeune frère Cyrus. Celui-ci engage des mercenaires. Sur le conseil de Socrate, Xénophon consulte l'oracle de Delphes. Mais, aussi rusé que pieux, il pipe sa question. Il s'embarque donc pour l'Asie (401).

Le soldat de fortune

Cette « expédition des Dix Mille », Xénophon la contera avec talent dans son Anabase (anabasis, c'est la « montée » vers l'intérieur en venant de la mer) : la Perse, richesse orientale, territoires immens [...]

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Écrit par :

  • : docteur ès lettres de Grèce, maître assistant à l'université de Paris-X

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Pour citer l’article

Yvonne VERNIÈRE, « XÉNOPHON (426 av. J.-C. env.- 354 av. J.-C.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/xenophon/