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Les prodromes de l'expansion maritime scandinave

Depuis la fin des Grandes Invasions, le monde scandinave, en dépit d'un certain repli sur lui-même, n'avait jamais rompu le contact avec l'Occident. Parfois ces contacts avaient pris la forme de raids maritimes, comme celui d'un roitelet danois vers le Rhin inférieur aux environs de l'an 520. Mais assez brusquement, au cours du viiie siècle, ces entreprises, jusque-là exceptionnelles, devinrent fréquentes. Des Norvégiens abordèrent les archipels écossais (les archéologues ont retrouvé leurs traces, mais aucune source écrite ne les mentionne), puis, coup sur coup, entre 786 et 799, les premiers Vikings se manifestent aux yeux de l'Occident latin, sur les côtes de l'Angleterre, de l'Irlande et de la Gaule occidentale.

Les causes de ce brutal déferlement sont difficiles à déterminer. On ne peut invoquer un vrai surpeuplement de la Scandinavie, mais un certain dynamisme démographique est évident. Sans être négligeables, les facteurs politiques internes n'ont joué qu'assez tard, et seulement en Norvège, unifiée à la fin du ixe siècle. L'amélioration rapide des moyens de navigation a eu un rôle plus déterminant. Grâce aux stèles gravées de l'île de Gotland (Suède) et à quelques trouvailles de navires intacts, on peut suivre, aux viie et viiie siècles, l'élaboration de ces grandes barques élégantes et stables, navigant à la fois à la rame et à la voile ; suffisamment peu profondes pour n'avoir pas besoin de ports, elles ont été l'instrument privilégié des Vikings, sous des versions légèrement différentes, adaptées à la guerre (langskip, snekkja) ou au transport (knarr). La perfection en ce domaine fut atteinte dès le ixe siècle, comme le montrent les navires des tombes royales de la région d'Oslo (Gokstad, Oseberg). Ensuite, les types ne se modifièrent guère, ce que confirment [...]

La Scandinavie à l'époque viking

Dessin : La Scandinavie à l'époque viking

Dessin

La Scandinavie est un espace dépourvu d'unité géographique. Le plat pays de l'archipel danois s'oppose à la Norvège montagneuse, compartimentée, aux côtes dentelées par les fjords, tout comme à la Suède, couverte de profondes forêts et parsemée de lacs. Les Vikings n'ont pas d'unité... 

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Les embarcations vikings

Vidéo : Les embarcations vikings

Vidéo

Commentaires : Les naviresLes Vikings utilisaient plusieurs types d'embarcations. Longs et effilés, les navires de guerre, appelés langskip ou skeidh, pouvaient être manœuvrés à la rame et à la voile. Destinés au commerce et au transport, le knorr ou kaupskip était plus profond, moins long... 

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800 à 900. Déclin des empires

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Pour citer l’article

Lucien MUSSET, « VIKINGS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/vikings/