VÉGÉTAL

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Quels sont les organismes considérés aujourd’hui comme des végétaux ?

Historiquement, les végétaux ont été définis comme des organismes immobiles incapables de se mouvoir activement, par opposition aux animaux. Cette opposition fondée sur la mobilité des organismes est largement présente à l’esprit du grand public et se retrouve dans le langage courant : un état « végétatif » qualifie une absence de mouvements, au contraire de l’état « animé » de la plupart des animaux. Cette notion d’immobilité des végétaux est fausse. En effet, les plantes sont nombreuses à réaliser certains mouvements : par exemple les feuilles se positionnent souvent différemment entre le jour et la nuit, tandis que chez d’autres espèces les tiges effectuent des mouvements en hélice au cours de leur croissance. Par ailleurs, il existe de nombreux végétaux microscopiques aquatiques qui nagent activement, souvent à l’aide de flagelles. Les mouvements des végétaux sont une preuve que ceux-ci, même fixés, sont sensibles aux conditions de leur environnement et répondent à certaines stimulations de façon adaptée.

Euglènes

Photographie : Euglènes

Photographie

Organismes eucaryotes unicellulaires appartenant à la lignée des Euglénophytes, les euglènes sont des algues microscopiques vivant en eau douce, chacune mesurant environ 100 micromètres. Sur cette photographie obtenue au microscope optique, on peut observer six euglènes. Elles sont capables... 

Crédits : Gerd Guenther/ Science photo Library/ AKG-Images

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C’est la photosynthèse qui caractérise la grande majorité des végétaux. Grâce à la lumière qu’ils absorbent par des pigments tels que la chlorophylle, ils synthétisent des glucides, molécules organiques. Ils convertissent ainsi l’énergie lumineuse en énergie chimique, à partir d’éléments minéraux (notamment l’eau et le dioxyde de carbone) prélevés dans le milieu extérieur. Ce métabolisme, qui a lieu à l’intérieur de leurs chloroplastes, rend les végétaux autotrophes vis-à-vis du carbone puisqu’ils produisent les molécules organiques dont ils ont besoin.

Ginkgo biloba

Photographie : Ginkgo biloba

Photographie

Ces jeunes feuilles de Ginkgo biloba, comme la plupart de celles des plantes, transforment l'énergie de la lumière du soleil en énergie chimique au cours de la photosynthèse. Les végétaux ont la caractéristique commune de synthétiser leurs molécules organiques à partir de molécules... 

Crédits : Marie Potage

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Au contraire, les champignons sont contraints, comme les animaux, de prélever leurs molécules organiques dans le milieu extérieur : on dit que ce sont des organismes hétérotrophes. C’est pourquoi les champignons ne sont nullement [...]


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Euglènes

Euglènes
Crédits : Gerd Guenther/ Science photo Library/ AKG-Images

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Ginkgo biloba

Ginkgo biloba
Crédits : Marie Potage

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Forêt de séquoias

Forêt de séquoias
Crédits : Vincent Chassany

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Algues rouges

Algues rouges
Crédits : Marie Potage

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Écrit par :

  • : professeure agrégée de sciences de la vie et de la Terre, professeure agrégée de biologie à l'université de Cergy-Pontoise
  • : professeur agrégé de sciences de la vie et de la Terre, université de Paris-XIII

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Pour citer l’article

Marie POTAGE, Arnaud VAN HOLT, « VÉGÉTAL », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/vegetal/