VARIATION, biologie

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Peut-on distinguer l'inné de l'acquis ?

Dans ce qui précède, on a opposé variation héréditaire, pour une large part génétique, et variation non héréditaire, d'origine environnementale. On ne peut manquer d'évoquer à ce propos la vieille opposition entre inné et acquis. De quoi s'agit-il exactement ? Étymologiquement, un caractère inné est présent à la naissance de l'individu, tout autre caractère étant, par élimination, acquis. Si l'on s'en tient strictement à ces définitions, l'opposition n'a pas de sens, comme le montrent bien deux exemples. Un rat dont la mère a reçu pendant la gestation une alimentation enrichie en ail manifeste après la naissance un goût pour l'ail que n'ont pas les autres rats, goût qui, bien que présent dès la naissance, est acquis : il est tout simplement arbitraire de fixer à la date de la naissance l'origine au-delà laquelle les caractères doivent être considérés comme acquis. Autre exemple, la chorée de Huntington est une maladie héréditaire grave de l'espèce humaine. Cependant, elle ne se déclare jamais avant un âge de quelque quarante ans. Est-ce pour autant un caractère acquis ? Évidemment non : chez certains individus, et chez eux seuls, la maladie est, du fait de leur génotype, inéluctable dès la conception. En réalité, opposer l'inné et l'acquis revient, en termes scientifiques modernes, à opposer le génétique au non génétique.

S'il est relativement aisé de savoir, dans le cas d'un caractère simple, s'il est ou non déterminé génétiquement, c'est bien plus difficile dans le cas de caractères complexes. D'où, pour les caractères psychiques ou, plus généralement, comportementaux, de vives controverses, d'une particulière âpreté à propos de l'espèce humaine. Quelques étapes de leur histoire sont présentées ici.

Les conceptions répandues au xviie siècle ne différaient qu'assez peu de celle, à vrai dire caricaturale, de Descartes, selon laquelle le corps d'un homme ou d'un animal n'était qu'une machine à fonctionnement strictement mécanique, inné, l'homme [...]


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Jean GÉNERMONT, « VARIATION, biologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/variation-biologie/