VARIATION, biologie

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La variation biologique au service de l'homme

Exploitation de la variabilité spontanée

Depuis des millénaires, l'homme exploite à son profit la variation biologique héréditaire en sélectionnant les plantes et les animaux qui lui paraissent les plus favorables à la satisfaction de ses besoins. Il a d'abord fait un choix d'espèces aisées à cultiver ou à élever, ou de bonne productivité, dont certaines n'auraient sans doute eu aucun succès dans les conditions naturelles. Il a ensuite procédé à la diversification des races et variétés et à leur amélioration par une sélection artificielle empirique, consistant à retenir comme géniteurs les individus qui paraissaient les plus proches d'un certain optimum. Des méthodes réellement scientifiques de sélection ont vu le jour au xxe siècle. Elles permettent d'apprécier la valeur génétique de chaque individu en fonction de ses propres performances et de celles de ses apparentés, en séparant composantes génétique et environnementale de la variation, effets « directs » et maternels, etc. Des progrès ont été apportés par l'exploitation d'organismes issus de croisements entre races ou variétés différentes. On cultive ainsi des « maïs hybrides » intéressants soit par leur rendement, soit par leur précocité qui permet de les cultiver dans des régions où la belle saison est relativement courte. De même, beaucoup de poulets, de porcs utilisés pour l'alimentation sont des produits de croisements entre races différentes et, chez le canard, ce sont des hybrides stériles entre espèces distinctes qui sont élevés pour la production de foies gras.

Création de variabilité

L'amélioration des pratiques culturales et des méthodes d'élevage revient à augmenter la variabilité environnementale en créant de nouvelles conditions de milieu. Elle est pour beaucoup dans l'accroissement de la production. Cela ne va cependant pas sans risques, comme l'a montré, à la fin du xxe siècle, l'explosion de l'épidémie dite de la vache folle.

On peut aussi créer de la variabilité génétique. [...]


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Jean GÉNERMONT, « VARIATION, biologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/variation-biologie/